Le placard

Un courant d’air, probablement. Certainement. Un simple courant d’air. Cela arrive, les courants d’air. Même dans les couloirs sans fenêtre, cela peut arriver… à la faveur de certaines circonstances, certes assez rares, mais tout à fait envisageables, un courant d’air peut se produire à des endroits où le vent ne semble pas devoir s’introduire.

Bref, ce n’était qu’un de ces petits accidents de la vie quotidienne qu’il faut bien accepter.  Un accident… tout au plus un incident. Qui aurait pu avoir des conséquences dramatiques, il est vrai.

Car la porte, brutalement, s’était refermée sur lui. 

C’était, heureusement, un très vaste placard. Heureusement, ou malheureusement, car s’il n’avait pas été aussi vaste, il n’aurait bien entendu pas été amené à y entrer tout entier, il se serait contenté de se pencher par l’embrasure et de tendre la main, pour attraper sur une étagère le dossier qu’il cherchait, la porte n’aurait pas pu se refermer ainsi derrière lui, et rien de ce qui était arrivé n’aurait pu arriver.
Mais à vrai dire ce placard, c’était plutôt un cagibi. Un très vaste placard, ou un petit cagibi, on pouvait hésiter sur la dénomination.

Toujours est-il qu’il était entré sans méfiance dans le placard-cagibi, qu’il y avait introduit tout entier son corps voûté, que même il s’était avancé de deux pas dans la pénombre, pour approcher de l’étagère du fond, celle des numéros 100, où devait se trouver le dossier que monsieur Aicard avait réclamé.

Le dossier 112. 

Il avait juste eu le temps de constater que le dossier 112 ne se trouvait pas à sa place, sur l’étagère du fond. Qu’il n’y avait rien, absolument rien, entre le dossier 111 et le dossier 113, qui eux, étaient impeccablement rangés entre 110 et 114, eux-mêmes impeccablement rangés entre 109 et 115… bref, que quelqu’un avait déplacé, voire égaré le dossier 112 et qu’il allait falloir entamer une longue recherche dans les archives endormies du cagibi-placard, quand la porte, brusquement, s’était refermée.

Aussitôt, bien sûr, il s’était retourné, et il avait tenté d’ouvrir de l’intérieur. Mais ses doigts anxieux avaient eu beau parcourir le bois en tout sens, ils n’avaient découvert aucune poignée, aucun ressort susceptible d’être actionné. 

Si bien qu’il avait dû, peu à peu, se rendre à l’évidence, à la triste évidence. Au bout de quelques secondes il en avait déjà été tout à fait certain : le mécanisme ne pouvait pas s’ouvrir de l’intérieur. Un tel cas, semblait-il, n’avait pas été prévu par l’artisan qui avait posé la porte, il y avait de cela… combien d’années ? – Ah, trente-huit ans, forcément, exactement, il s’en souvenait parfaitement, c’était juste à ses débuts, quand l’entreprise avait connu cette expansion qui lui avait permis d’embaucher de nouvelles recrues, qu’on avait décidé d’adjoindre aux bureaux ce grand placard – enfin, ce petit cagibi, logé au fond du couloir K, afin d’y stocker les dossiers qui commençaient à s’accumuler.

Un homme sympathique, cet artisan, aimable et souriant, qui sifflotait en travaillant… il se souvenait encore de son bon visage moustachu… mais un étourdi, tout de même, un impardonnable étourdi, car un professionnel doit prévoir tous les cas de figure, tous. Et, par exemple, la possibilité qu’une porte de placard ou de cagibi se referme, à la faveur d’un coup de vent, ou de tout autre incident regrettable et imprévisible, sur l’employé qui, ayant été obligé d’y entrer tout entier pour atteindre les étagères du fond, ne pourrait plus en ressortir par ses propres moyens si la porte n’était pas dotée, à l’intérieur comme à l’extérieur, d’un mécanisme permettant d’en actionner l’ouverture. Un cas exceptionnel, évidemment, puisqu’il ne s’était encore jamais présenté… sans doute, sans doute, mais les cas exceptionnels ne sont-ils pas, justement parce qu’ils sont exceptionnels, ceux que l’on doit prévoir avec le plus de soin, car, faute de recul et d’expérience on en mesure mal les implications ? Question de sécurité… et la sécurité, avait coutume de répéter M. Aicard, ne pouvait être considérée comme parfaitement assurée tant qu’on n’avait pas envisagé tous les cas de figure, tous les accidents, tous, même les plus inimaginables, ainsi que les correctifs ou les palliatifs permettant, sinon de les éviter entièrement, du moins d’en limiter les funestes conséquences.

N’était-il pas étrange, d’ailleurs, en y réfléchissant, que M. Aicard, si soucieux de sécurité, n’ait pas envisagé, depuis tant d’années maintenant qu’il était en charge du service, le cas de cette porte de placard-cagibi, au fond du couloir K, démunie de tout mécanisme permettant de s’en extraire de l’intérieur, au cas où un hasard extraordinaire aurait conduit l’un de ses employés – ou lui-même, pourquoi pas ? – à s’y retrouver enfermé ? Et dans le noir le plus complet ! Car l’éclairage, lui non plus – c’était insensé de constater aujourd’hui à quel point l’aimable moustachu avait été négligent –, ne pouvait pas être enclenché de l’intérieur.

Constatant, donc, la difficulté de sa situation, il avait fait de son mieux pour échapper à la panique, et il avait tenté, aussi calmement, aussi méthodiquement que possible, de découvrir un moyen d’ouvrir la porte en se passant du mécanisme malheureusement absent. Pendant de longues secondes ses doigts avaient tâtonné, essayant d’agripper un quelconque crochet, une fente où passer un crayon, un gond à soulever. En vain. Les gonds étaient de ce modèle supérieur qu’on ne peut retirer des charnières sans un outil spécial, le bois lissse et épais, n’offrait aucune prise, et la fente minuscule, sous la porte, qui laissait passer un imperceptible rai de lumière, était si mince qu’on n’aurait pu même y glisser une feuille de papier à cigarettes. Il n’avait d’ailleurs sur lui, n’étant pas fumeur – Dieu merci ! – pas la moindre feuille de papier à cigarettes.

Alors, laissant de côté son habituelle discrétion, il s’était résolu à cogner sur le bois de la porte, et à appeler au secours. Doucement d’abord, car il ne se souciait pas de faire savoir à tous les bureaux qui entouraient le couloir K qu’il avait eu la maladresse de se laisser enfermer dans le cagibi-placard. Puis, personne ne venant, aussi fort qu’il avait pu.

Mais le courant d’air qui avait fait claquer la porte du placard avait dû aussi faire claquer la porte d’accès du couloir K, car nul n’avait rien entendu. Et nul n’était venu à son secours.

Naturellement, il avait cherché à tâtons, sur les murs et derrière les dossiers, partout, un interrupteur, pour tâcher d’y voir clair et de retrouver, au moins, le dossier 112 qu’il était venu chercher, afin de ne pas perdre son temps de salarié à l’horaire minuté, dans ce local où manifestement il allait devoir séjourner quelques minutes, voire quelques dizaines de minutes de plus que ce que monsieur Aicard avait pu imaginer. 
Mais il n’y avait nulle part, absolument nulle part, d’interrupteur, et il avait dû attendre dans la profonde obscurité que seule égayait, mince rayon d’espoir, la minuscule fente, sous la porte, où vacillait, presque invisible, la lointaine lumière des bureaux où on continuait à s’affairer.

Heureusement, il était un homme patient. Attendre dans l’obscurité quelques minutes, ou même une demi-heure, voire une heure entière, dans une vie humaine, c’était si peu de chose. Enfant, à l’école primaire, il avait connu le petit local sombre où l’on rangeait balais et serpillière, et où l’institutrice enfermait quelquefois les enfants turbulents. Une fois – c’était par erreur, évidemment, car il avait toujours été un élève modèle – une fois, un chenapan l’ayant accusé de son propre méfait, il s’était retrouvé là, pauvre innocent, pendant près d’une heure, mais il avait fait front… Oui, s’il avait pleuré, ce n’avait été qu’à cause de l’injustice subie, pas par manque de courage… Il n’était pas de ceux qui ont peur du noir, des malheureux qui souffrent de claustrophobie, et ses longues années dans l’entreprise l’avaient doté d’une patience à toute épreuve. Il attendrait, s’était-il dit, puisqu’il le fallait, il attendrait le temps qu’il faudrait. Bien entendu, il en restait conscient, il ne pouvait être question de le payer une heure entière à ne rien faire, mais il trouverait par le suite le moyen de rattraper le temps ainsi gaspillé. Bien que cette oisiveté ne fût pas de son fait, il savait que l’entreprise ne pouvait se permettre de tels gaspillages, et c’était volontiers, très volontiers, qu’il récupèrerait…

De toute façon, il en était certain, monsieur Aicard allait s’impatienter. Monsieur Aicard était un homme irascible, qui détestait voir ses employés flâner. Il se fâcherait nécessairement de cette absence prolongée, il enverrait quelqu’un. La petite Aline, par exemple, qui effectuait un stage dans l’entreprise depuis seulement deux jours, et qui ne demandait qu’à bien faire, dans l’espoir d’une improbable titularisation. Ou bien le jeune Lemaire, qui avait de si grandes jambes et qui était toujours si impatient de se lever. Ou bien même monsieur Aicard viendrait en personne, tant il serait irrité, vérifier ce que devenait le dossier 112. Il était impossible qu’il en fût autrement. On n’envoie pas un vieil employé chercher au bout du couloir K, dans le cagibi-placard du fond, un dossier important, sans se demander pourquoi, au bout d’un temps déjà significatif, et malgré le zèle dont sa vie durant il a fait preuve sans se lasser, il ne revient pas.

Mais ni la petite Aline, ni le jeune Lemaire, ni même monsieur Aicard n’étaient venus le délivrer. Personne n’était venu. 

En désespoir de cause il avait fini par s’asseoir sur le plancher, le dos appuyé contre les étagères. Ce n’était pas très confortable, et le sol était si incroyablement poussiéreux qu’il avait éternué plusieurs fois – certes, ce n’était pas Mme Marty, la femme de ménage, qui le délivrerait, en en juger par l’épaisseur de la poussière, dénonçant sans équivoque le petit nombre des visites qu’elle avait réservées au placard-cagibi pendant les deux dernières décennies – mais il souffrait des pieds – hélas, ce sont des maux qu’il faut bien endurer, passé un certain âge – et ses articulations raidies commençaient à le tourmenter.

Ainsi installé, et nonobstant la poussière épaisse et les éternuements intempestifs, il s’était résolu à prendre patience. A intervalles réguliers – il avait, aussitôt assis, décidé de compter les secondes et de compter les minutes, pour s’occuper l’esprit et ne pas perdre, dans l’obscurité, la conscience exacte du temps – ce temps minuté des salariés dont, quoi qu’il arrivât, il devrait compte à l’entreprise – à intervalles réguliers, donc, il battait du tambour sur la porte, dix coups puissants, scandés de cinq appels sonores qui rebondissaient contre les parois en soulevant la poussière :

« Au secours, au secours, ouvrez, ouvrez-moi, je suis là ! ». 

Qu’un employé consciencieux en fût réduit à passer plus d’une heure assis sur le sol poussiéreux d’un placard-cagibi, sans que personne ne s’inquiétât de rien, certes, cela dépassait l’entendement, mais il saurait attendre, il pouvait tout à fait à attendre, même une matinée entière, avait-il pensé en comptant les secondes, les minutes, et les coups de poings sur la porte. 

Du reste, à la pause de midi, on viendrait forcément le délivrer, il n’y avait plus bien longtemps à patienter A la pause de midi, on s’apercevrait nécessairement qu’il n’était pas, comme d’habitude, assis à sa place au restaurant de l’entreprise. Agnès, la serveuse, qui était si bavarde et prévenante, Agnès, la rousse et ronde Agnès, s’étonnerait, elle demanderait à tout le monde : « Monsieur Rejean n’est pas là aujourd’hui ? est-ce qu’il est malade ? » Et les autres, soudain, s’apercevraient de son absence, réfléchiraient qu’ils l’avaient vu le matin accrocher son pardessus à la patère de l’entrée, s’installer à son bureau, se lever pour se rendre dans le bureau du directeur, en ressortir en hâte en direction du couloir K…  puis… puis qu’il avait disparu, complètement disparu… depuis… depuis… depuis… eh bien, justement, depuis qu’il était allé chercher dans le cagibi-placard, au fond du couloir K, le dossier 112 ! A la table des chefs, monsieur Aicard entendrait leurs exclamations, il se retournerait, comprendrait, donnerait aussitôt l’ordre à quelqu’un de retourner dans les locaux de l’entreprise, d’aller voir jusqu’au fond du couloir K, de vérifier enfin ce qui se passait, du côté du placard-cagibi.

Pendant quelques minutes, tous s’inquiéteraient, tous parleraient de lui, avec cette sorte d’effroi mêlé de joie, cette délectation particulière à ceux qui imaginent autrui en proie à tous les malheurs qu’ils redoutent pour eux-mêmes. On évoquerait avec détails les crises cardiaques, les ruptures d’anévrisme, les chutes et les AVC,  les accès de folie et les désirs soudains de disparition, tous les sinistres accidents qui menacent les employés zélés, passés un certain âge.

Bientôt le messager reviendrait, avec un monsieur Rejean en pleine forme mais tout couvert de poussière.

Comme on rirait alors : « Quelle histoire ! cette porte qui s’est claquée, au fond du couloir K qui n’a pas de fenêtre, si on avait pu supposer… quelle frousse vous avez dû avoir, là-dedans, monsieur Rejean ! Et quelle poussière, nom d’un chien, il faudra que Mme Marty aille s’enfermer elle-même là-dedans avec un aspirateur ! »

Et lui, le pauvre monsieur Rejean, rirait avec les autres, heureux d’être le centre d’une conversation, heureux que la poussière du placard ait, pour quelques moments, donné couleur et consistance à son habituelle transparence.

M. Aicard se fâcherait, réclamerait le silence, et, s’irritant au fond de sa propre défaillance plutôt que de cet accès d’hilarité dans son service, prendrait aussitôt la décision de faire venir un menuisier, pour améliorer la sécurité manifestement défaillante au fond du couloir K, et, malgré l’aimable intercession de M. Rejean qui, soulagé d’avoir été délivré et fort du petit succès théâtral que lui aurait valu sa mésaventure, pencherait pour l’indulgence, il serait si courroucé qu’il convoquerait l’après-midi même et hors de ses heures de service la pauvre Mme Marty, pour lui passer dans son bureau le savon qu’elle avait oublié de répandre sur le sol du cagibi-placard.

Mais, à la pause de midi, il avait eu beau tendre l’oreille et tambouriner à intervalles plus rapprochés, personne, personne n’était venu.

Ils ne s’apercevaient donc de rien, là-bas ? Comment, comment était-ce possible ? On l’avait déjà oublié, effacé ? Même Agnès, la rousse Agnès si bavarde et si bonne ? 

Alors un vrai désespoir l’avait saisi. Il s’était redressé sur ses jambes engourdies et il avait cogné de toutes ses forces, partout, sur le bois de la porte, sur les panneaux des murs et sur les panneaux du plafond, sur les dossiers et sur les étagères, non plus pour se faire entendre, mais pour tout démolir, tout démolir ! – lui, un employé qui avait toujours été si respectueux du matériel ! A grands coups d’épaules, de pied, puis de tomes des Archives reliées, il avait tenté d’enfoncer la porte, de vaincre de tout son corps et de toute sa colère l’obstacle infranchissable.

Mais le moustachu souriant qui avait monté le placard n’avait lésiné ni sur l’épaisseur du bois ni sur la qualité des clous. Pas une fissure, pas une faiblesse. L’ensemble était solide. Oh, solide. Si solide qu’il s’y était brisé les épaules et les poings… ses omoplates, ses doigts, ses ongles, son corps entier était maintenant tout meurtri et saignant. Epuisé, il s’était rassis, et il était resté là, immobile et prostré, des heures entières dont il ne songeait plus à compter ni les minutes, ni les secondes.

Enfin, quand la fente minuscule sous la porte n’avait plus laissé filtrer nulle lumière, il avait su que c’était le soir. Qu’était venue cette heure, longtemps après le départ des employés subalternes, où même les cadres, même le petit personnel de ménage, où tout le monde a quitté les lieux, et où les lumières se sont éteintes, à toutes les fenêtres de la grande tour transparente de l’entreprise que la nuit engloutit comme un navire sans matelots.

Et il s’était mis à sangloter comme un enfant, de fatigue, de faim, de terreur, d’asphyxie, comme la petite Brouard qu’on avait oublié de délivrer, un soir, du cagibi de l’école, lorsqu’il avait compris qu’on allait le laisser là, enfermé, toute la nuit, pour toujours peut-être, à agoniser dans la poussière et l’obscurité.

C’est alors que le miracle s’était produit. Un rai de lumière vive avait filtré soudain sous la fente étroite, et la porte, aussi brusquement qu’elle s’était refermée le matin, s’était ouverte en grand, dans un long grincement ironique.

Stupéfait, hagard et engourdi, il était sorti en chancelant dans le couloir fortement éclairé.

Il n’y avait personne derrière la porte, personne dans le couloir K, personne dans les bureaux déserts. Personne derrière quelque porte que ce soit, personne dans le local des toilettes, personne dans l’ascenseur ou dans les escaliers, personne, absolument personne, nulle part.

Il avait rejoint, effaré, son poste de travail… Ses affaires étaient toujours là, intactes et bien rangées, comme il les avait laissées le matin. Son crayon de bois bien taillé, son agenda relié cuir ouvert à la page du 9 avril. Même ce grand diable d’ordinateur, dont il ne s’était jamais habitué à se servir, était resté fidèlement ouvert sur le texte d’un appel d’offres dont il n’avait pu achever la rédaction.

Seul un petit morceau de papier jaune – ce genre de papier adhésif ridiculement voyant qu’on appelle aujourd’hui  « post’it » – avait été collé sur l’écran :

« Demain matin au plus tôt m’apporter sans faute le dossier 112. » C’était signé Aicard. L’écriture était rageusement penchée, et le trait de stylo qui soulignait les mots « sans faute » avait griffé le papier. 

Il s’assit. Contempla le post’it. Un simple morceau de papier jaune, nonchalant comme un papillon de printemps sur l’aride appel d’offres, et pourtant tout chargé de tempêtes.

Il détacha le papillon jaune, le lut plusieurs fois comme s’il contenait une énigme à déchiffrer.

« Demain matin… sans faute…  »
Pourquoi M. Aicard avait-il souligné « sans faute » ? Avait-il voulu lui signifier que ses fautes, en ce jour funeste, s’étaient dramatiquement accumulées, et qu’il allait avoir à rattraper, désormais ?

Il se sentait très las… Le dossier 112… oui, au plus vite, il le chercherait, mais en attendant, puisque M. Aicard ne semblait pas l’exiger avant le lendemain matin, il allait rentrer chez lui, se reposer, se remettre des émotions de sa journée, réfléchir à la tâche qui l’attendait, réfléchir…

Il prit son pardessus à la patère de l’entrée, éteignit la lumière derrière lui, évita l’ascenseur, descendit prudemment, se retournant sans cesse, l’escalier mal éclairé par la petite ampoule qu’avait déclenché le détecteur de présence, et songea qu’après son départ la tour entière allait s’éteindre et sombrer dans la nuit.

Le vigile posté devant la porte d’entrée lui ouvrit, l’air surpris. C’était un homme qu’il ne connaissait pas, un employé de cette société prestataire qui envoyait chaque nuit un personne différente recrutée en intérim, néanmoins, il le salua poliment, aussi poliment qu’il était possible, dans son état d’émotion et d’angoisse. L’autre lui rendit son salut, mais non pas avec le respect mêlé d’admiration qu’on doit à un vieil employé zélé qui reste bien après les autres, à ces heures avancées de la nuit où les heures supplémentaires ne sont plus comptabilisées. Non, l’autre avait bougonné son bonsoir en tapotant du doigt, alternativement, sur sa montre et son front, l’air de dire qu’il ne fallait pas exagérer, qu’il fallait être fou pour ne pas comprendre, enfin pour… Oui, pourquoi ? Qu’est-ce qu’il voulait dire, l’autre ? Mais peu importait l’avis de cet intérimaire précaire, il savait et saurait toujours où était son devoir, et ne regrettait pas d’avoir été poli. Question de dignité.

Et, tandis qu’il s’éloignait dans la rue silencieuse, laissant loin derrière lui sa rancoeur, il avait commencé à songer à sa tâche du lendemain, à la façon dont, tôt le matin, une fois entré dans le placard-cagibi, il se hâterait vers l’étagère du devant, puis se redresserait, très vite, afin d’attraper les premiers dossiers, avec lesquels il bloquerait aussitôt la porte. A la fouille minutieuse qu’il opèrerait ensuite, en commençant par l’étagère du fond où il aurait dû se trouver, vidant et inspectant chaque coin et recoin, pour retrouver sans faute le dossier 112. Ou alors – ce serait préférable, au fond – il aurait, dès l’ouverture de la porte, pris soin de la bloquer avec un de ces patins qu’on glisse sous les meubles afin de les caler sur les sols inégaux, et dont il croyait posséder dans un tiroir de sa cuisine un exemplaire dont il se munirait. C’était sans doute plus sûr, oui, ce serait plus sûr de bloquer la porte dès son ouverture, il ne fallait courir aucun risque. Question de sécurité…

Un petit vent frais soufflait sur ses épaules. La nuit était déjà très avancée. Il frissonna. Ses épaules voûtées se crispaient et se repliaient douloureusement, avec un craquement de vieil arbre, sous l’effet du froid. Et ses pieds, ses pieds usés qui n’avançaient plus qu’à grand peine, semblaient glisser dangereusement sous ses pas comme des feuilles mortes…

Donc, il procèderait ainsi, et ensuite…

Le vent décidément forcissait. Il entendit un volet cogner au-dessus de lui. Dans un sursaut il glissa sur les feuilles du trottoir, parvint de justesse à ne pas tomber… Les gens décidément ne pensaient à rien, il faut attacher les volets, quand le vent souffle, et il faut balayer les trottoirs, pour empêcherles chutes. Question de sécurité…

Mais où en était-il ? ensuite…

Ensuite ?

Il eut envie de rire. C’était si drôle. Ils croyaient tous l’impressionner, mais lui, il savait tout, il avait déjà tout prévu, tout…

Bien sûr qu’il le savait déjà, qu’il l’avait toujours su, qu’il aurait beau se dépêcher, attraper les dossiers aussitôt entré et les jeter à terre, coincer sa veste dans l’embrasure, bloquer les gonds de la porte avec le patin du tiroir de la cuisine qu’il pouvait tout à fait dissimuler dans une poche de son pantalon, ou imaginer n’importe quel autre subterfuge,

cela ne suffirait pas à empêcher la porte de claquer de nouveau,

que rien ne pourrait empêcher cette porte de se refermer sur lui en claquant,

puisque tous, tous, ils seraient là, dans les bureaux, au bout du couloir K, à souffler de toutes leurs forces le vent glacé de leurs commérages et de leur mépris.

Elle claquerait, cette porte, encore et encore, elle se refermerait sur lui sans qu’il pût l’empêcher.

Mais, il prendrait la précaution de s’équiper, cette fois, d’une lampe de poche, une lampe qu’il fixerait sur son front pour qu’elle ne tombe pas lorsque la porte se fermerait d’un coup – une lampe qu’il coincerait par exemple avec de la ficelle dans la visière de cette vieille casquette qu’il n’avait pas jetée, et qui devait se trouver quelque part dans la penderie de la chambre – , afin de commencer au plus vite ses investigations, dans le cagibi-placard où on l’avait relégué… Il avait tout prévu, tout…

Car le dossier 112, il le savait, il le savait déjà, il lui en faudrait, des heures, des jours, des  semaines et des mois de recherche, de preuves et de contre-preuves, d’indices et de vérifications, de soupçons et d’évidences, pour découvrir avec la plus absolue, la plus insoutenable, la plus incontestable certitude, qu’il n’existait pas,

ou du moins qu’il ne s’était jamais trouvé dans ce placard-cagibi du fond du couloir K,

où son corps fatigué allait désormais se recouvrir, lentement, jusqu’à l’asphyxie finale, de toute la poussière accumulée

de ses trente-huit années de bons services.

 

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Piscine

C’était une drôle d’idée, qu’elle avait eue, d’aller à la piscine.

Puisqu’elle ne savait pas nager.

Qu’elle n’y était jamais allée.

Même à l’école, même au collège et au lycée, là-bas, on n’emmenait pas les enfants à la piscine. Trop loin. Trop long. Trop cher.

Il y avait bien eu une piscine, à Urognes, autrefois, une piscine découverte, au bord de la rivière, qu’on utilisait en été. Mais il avait fallu la fermer. Ensuite, les moyens avaient manqué pour en construire une autre. Evidemment. Une aussi petite ville. Excentrée. Et qui s’était tellement dépeuplée, depuis que la SALV avait fermé.

Alors c’était comme ça, maintenant, à Urognes : plus personne n’apprenait à nager. Les enfants allaient jouer en cachette dans les ruines de ciment de l’ancien bassin… ils faisaient semblant de s’envoler du haut du vieux plongeoir, ils battaient des bras et des jambes comme des grenouilles égarées sur le sol encombré de déchets, et ils allaient pêcher dans la rivière puante des poissons aux nageoires agitées de reflets qu’ils rejetaient dans l’eau pour les voir s’en aller très loin d’eux. Mais nager, faire des longueurs, aller à la piscine, pour de bon, non, ça non, on n’allait pas faire cinquante kilomètres.

C’était une drôle d’idée, franchement, qui lui avait pris.

Le matin, d’un coup, comme ça, sans raison. Une idée endormie qui s’était mise à trotter dans sa tête comme une aiguille dans son cadran. A bourdonner et à s’agiter comme un insecte prisonnier sous le verre.

Elle s’était levée un peu tard – depuis qu’elle était dans l’appartement, elle s’efforçait de rester au lit longtemps, bien après la sonnerie du réveil, sans dormir vraiment, à somnoler entre deux mondes.

Quand elle avait pris son petit-déjeuner, Domi était déjà partie, et la table était couverte de miettes, des miettes grasses, paresseuses, qui s’écrasaient sur le sol, et que ses pantoufles faisaient crisser comme des reproches.

Elle avait regardé l’heure à la pendule de la petite cuisine. Il était déjà neuf heures et demie, en effet.

Au-dehors, un rayon de soleil hésitant faisait luire par intermittence les toits d’ardoise trempés de pluie. Un pinson sautillait sur le ciment du balcon en agitant sa petite tête nerveuse et frêle. Domi laissait toujours quelque chose, le soir – un bout de pain, une croûte de fromage, un trognon de pomme – et le matin il y avait toujours quelqu’un – un moineau, un pigeon, un oiseau quelconque, le plus souvent un couple – tant d’oiseaux vont par deux, c’était curieux qu’elle ne l’ait jamais remarqué, elle qui avait si longtemps vécu à la campagne, avant d’habiter cet appart en pleine ville.

Les pinsons, c’était plus rare que les moineaux et les pigeons. Plus rare que les mésanges et les pies. Plus rare même que les rouges-gorges et les merles. Mais il y avait tant d’oiseaux, dans cette rue qui jouxtait le parc. Sans doute lui en restait-il beaucoup à découvrir. Des oiseaux inconnus, colorés, venus de loin peut-être, pourquoi pas ? des migrateurs, il devait y en avoir aussi, revenus du bout du monde et se mêlant aux autres sans y penser, comme des voyageurs dans la foule ordinaire du tramway… Mais celui-là, ce n’était qu’un pinson. Un tout petit pinson fragile et sans grâce.

Elle était restée à regarder l’oiseau, en rêvassant devant sa tasse de café – c’était si bon de ne rien faire. Etait-ce parce qu’il était venu seul, tout seul ? Le pinson ne cessait d’agiter la tête, inquiet et fébrile, il paraissait aussi incapable d’oublier la crainte immense que le monde lui inspirait que d’éteindre la faim qui le tenaillait. Puis la pluie avait recommencé à tomber au travers du soleil, un arc-en-ciel très pur avait grandi chatoyant au-dessus des immeubles, éclairant de sa joie légère le ciel empâté de nuages, et, soudain, l’oiseau s’était envolé, libre et décidé dans le ciel du matin.

Elle s’était approchée de la fenêtre, saisie, tenant toujours sa tasse. Mais, là-haut, l’oiseau avait déjà disparu. A terre, sur le ciment mouillé, il n’y avait plus rien, qu’une petite fiente en virgule, si blanche et nettement enroulée qu’elle semblait être sur le ciment mouillé comme la hampe d’un mystérieux paraphe. Les oiseaux ont peut-être, après tout, des noms et des signatures…

Dans le ciel, l’arc-en-ciel s’était déployé face à la pluie battante. Un arc-en-ciel double… Le second enveloppant de son prisme brumeux le premier, et tous deux élevant leur bannière irisée au-dessus de la pluie acharnée, plus obstinés qu’elle encore.

C’est alors que l’idée avait commencé à s’imposer : j’irais bien à la piscine, ce matin, j’irais bien… Une de ces idées idiotes qui battent de l’aile en bourdonnant dans un coin du cerveau, qu’on chasse comme des mouches, mais qui reviennent se poser, agaçantes, et se mettent à trotter, trotter, de leurs pattes noires d’insectes, et à bourdonner, bourdonner.

Et après tout, pourquoi pas ? Ce n’était pas parce qu’elle n’y était jamais allée, parce qu’elle ne savait pas na…

Elle était déjà dans la chambre, avait ouvert la penderie d’un geste brusque, et attrapé l’imper.

Le petit imper beige, avec la ceinture et les poches, le petit imper à la mode avec son grand col vintage, que Domi avait pendu dans l’armoire presque vide, la semaine précédente, parce qu’elle n’avait plus assez de place, désormais, dans la sienne, avec toutes ces tenues qu’elle achetait le samedi après-midi, tous les samedis après-midi, passionnément, obsessionnellement, comme si acheter de nouveaux vêtements le samedi avait été l’unique but de son travail de la semaine, de sa présence en ville, de sa vie dans l’appart.

Domi en avait tant, des vestes et des impers. Elle ne s’apercevrait même pas que celui-ci avait été porté.

Elle serra la ceinture, bien fort, pour souligner la taille. Son image se reflétait un peu brouillée sur la glace de la penderie. Le verre était piqué, troué de petites taches de tain, mais il était très seyant, sur elle, finalement, ce petit imper. Elle s’en était tout de suite douté, quand elle l’avait vu, sur le cintre, le samedi précédent, attendant dans l’obscurité, élégant dans son ombre comme une silhouette de femme. Elle avait tout de suite su qu’il lui irait, même si elle était beaucoup moins mince que Domi – mais elle était tellement plus petite…

En cherchant, elle trouverait aussi un maillot, sûrement, dans les affaires de Domi… Domi avait de tout… un maillot, un bonnet aussi, il lui faudrait un bonnet… il paraît qu’on doit mettre un bonnet en plastique, pour nager… Où est-ce qu’elle avait entendu dire ça ? Domi devait savoir, avoir ce qu’il fallait…

Elle s’était maquillée devant le miroir de Domi – avec le fond de teint et le rouge de Domi – avait fourré le maillot noir et le bonnet de plastique blanc dans un sac de Domi – le petit sac en nylon jaune avec un fermoir argenté que Domi avait ramené de Londres. Elle n’abîmerait pas le sac, et quant au maillot et au bonnet, elle les laverait, au retour, et elle les sècherait, très soigneusement. Juste un emprunt… c’était amusant, ça ne dérangerait pas Domi.

Et elle était partie. Revêtue du petit imper mode dont elle avait joliment noué la ceinture. Avec le parapluie écossais de Domi qu’elle faisait voleter autour d’elle comme dans Les Demoiselles de Cherbourg. Des gens se retournaient sur son passage. Elle avait envie de chanter. Elle chantait à mi-voix…

A l’arrêt du 85, elle n’avait pas pu s’empêcher de demander à une dame si le bus s’arrêtait bien devant la piscine. La dame avait simplement hoché la tête en signe d’aquiescement, vaguement ennuyée, comme s’il n’y avait rien eu d’extraordinaire à se rendre à la piscine. Aller à la piscine, c’était si simple. Parfaitement banal. Bien sûr.

Pourtant, qu’est-ce qu’il aurait été surpris, là-bas, Tony, s’il avait su qu’elle allait à la… Lui non plus, évidemment, il n’avait jamais appris à nager. Pauvre Tony… Quand elle avait téléphoné, la veille, pour lui annoncer… elle s’était sentie si… presque émue…

Pauvre Tony… elle avait eu l’impression qu’il pleurait, au bout du fil.

—Pourquoi ? il avait demandé. Pourquoi tu veux partir ? Surveillante, est-ce que c’est un truc pour toi, réfléchis, voyons, réfléchis !… et puis Pont-Rebourg, qu’est-ce que ça veut dire ? Où est-ce que c’est, Pont-Rebourg ? personne ne sait où c’est… Pourquoi tu vas dans ce trou ? Un trou encore pire qu’Urognes. Tu as quelqu’un là-bas ? dis-le, dis-le, dis-le tout de suite, que tu vas retrouver quelqu’un…

Elle avait raccroché. Elle n’allait pas se laisser avoir. Pas maintenant.

Mais même si elle avait pu lui répondre, elle n’aurait pas su quoi lui dire, à Tony. Car enfin… Pourquoi ? Pourquoi… En effet, elle ne le savait pas elle-même… Bien sûr qu’elle n’avait personne, nulle part, ni à Pont-Rebourg ni ailleurs… Et elle n’avait jamais voulu être surveillante, évidemment, qui est-ce qui voudrait devenir surveillante ? c’était le conseiller de Pôle-emploi qui avait sorti cette offre, et comme c’était une offre certes un peu éloignée, mais par certains côtés raisonnable, comme il disait, enfin pas franchement déraisonnable, et que Pont-Rebourg, ça sonnait un peu comme Cherbourg, elle avait dit oui, elle avait dit pourquoi pas, elle avait dit je vais envoyer mon CV.

Et elle l’avait envoyé. Pour de bon. C’était par hasard que ça s’était fait, évidemment. Bien sûr que Tony avait raison, Pont-Rebourg, et même Cherbourg, ça n’avait sûrement rien d’intéressant. Peut-être même que c’était un trou encore plus profond qu’Urognes, Pont-Rebourg. Alors pourquoi pas plutôt Urognes  – et Tony toujours, et la vie à Urognes avec les gens d’Urognes ? 

Oui, pourquoi ? Tony et elle, la coopérative, la vie là-bas, pourquoi est-ce qu’elle avait voulu fuir tout cela ? Pourquoi est-ce qu’elle avait répondu au téléphone à Domi, le jour où elle avait appelé pour prendre des nouvelles, comme tous les ans, pourquoi est-ce qu’elle avait répondu à Domy qui cherchait une colocataire, qu’il ne fallait plus chercher, qu’elle allait venir, elle Irène, elle-même Irène, oui, Irène sans Tony ? Pourquoi est-ce qu’elle avait pris le train le soir-même, avec une simple valise, et sa veste de peau usée, son vieux sac et toutes ses économies ? Pourquoi est-ce qu’elle était restée six mois dans l’appart, sans rien faire, sans chercher de travail malgré les injonctions du conseiller de Pôle-Emploi, à regarder les vêtements s’accumuler dans l’armoire de Domi, à apprendre le nom des oiseaux du balcon, à attendre elle ne savait quoi, et à payer, avec ses économies qui s’évanouissaient, cette part de loyer qui dépassait tellement ses moyens ? Et pourquoi est-ce qu’elle avait demandé à Tony – humiliation suprême – de la licencier dans les formes, pour qu’elle puisse toucher des indemnités ? La licencier ! C’était comme un divorce, non ? pire qu’un divorce…

Ils s’entendaient plutôt bien, pourtant, Tony et elle. Lui, il l’aimait, enfin, on pouvait le penser en l’entendant pleurer dans le téléphone, et elle aussi, au fond, on pouvait dire qu’elle l’aimait, puisqu’elle était tellement émue, à chaque fois qu’ils s’appelaient. Et puis ils avaient un bon travail, à Urognes, tous les deux. Sans frais de transport ni de logement. Ensemble sans être ensemble. L’idéal, finalement. Elle au magasin de la coopérative, lui à la gérance générale, à s’occuper des ouvriers, des silos, des séchoirs, des stocks de céréales, des pesées, des trains d’engrais et des wagons d’air liquide… Pas facile pour lui, d’accord, un rude travail, mais il s’était toujours vanté d’être courageux, il en tirait satisfaction, à Urognes, toujours l’air affairé au milieu des copains chômeurs, c’était une compensation. Pour elle, rien à  redire, des horaires tranquilles, un salaire correct, un treizième mois.

Les gens les connaissaient bien, tous les deux. Irène et Tony, ils disaient. Ou alors Tony et Irène. Ça dépendait de quel côté de leurs familles respectives ils considéraient les choses. Tony et Irène, Irène et Tony. Depuis qu’ils étaient petits les gens les connaissaient. Tout le monde se connaissait, de toute façon, à Urognes. Eux deux, ils avaient toujours été dans la même classe, à l’école, au caté, et à l’Harmonie urognaise, et ils s’étaient mis ensemble très tôt, sans trop y penser. Ils travaillaient, ils faisaient des économies pour acheter une maison. Un passé tout simple, un avenir tout tracé.

Quand les parents de Tony avaient pris leur retraite, ils avaient forcément pris la suite. Tony et Irène. Irène et Tony. Comment est-ce qu’ils auraient pu hésiter ? Un bon travail comme ça. A Urognes où plus personne n’en trouvait. Avec le logement de fonction, qui leur permettrait de mettre de côté. Pour les enfants. A venir. Bien sûr, à venir ! Puisque l’avenir se prévoyait, qu’il n’avait plus qu’à se dérouler, terne et paisible, tranquille, à s’empâter devant eux qui se contenteraient de ne plus avancer. 

On les enviait. Irène et Tony.  Tony et Irène.

Elle n’avait pas été malheureuse, à Urognes, c’était vrai. Et avec Tony, même s’il y avait eu cette histoire pénible de stérilet qui… enfin cette histoire très pénible qui s’était terminée à l’hôpital, avec Tony, malgré tout, sur ce plan-là, comme on disait là-bas, ça marchait plutôt bien.

Ils s’étaient revus, d’ailleurs, au début du mois. Tout un week-end. Tony avait insisté au téléphone : « Avant que tu prennes une décision définitive ». Ils avaient réessayé, et c’était vrai que sur ce plan-là, encore une fois, ça ne s’était pas mal passé entre eux. Et le dimanche matin, au lieu de rester au silo à surveiller les séchoirs, comme il le faisait d’habitude en automne, Tony l’avait emmenée en balade, au bord du lac de l’Ogne. Ils avaient marché dans les ardoises et les bruyères, riant et trébuchant, comme s’ils avaient pu, ensemble, vraiment, tracer des chemins hasardeux et nouveaux. Ensuite, ils avaient déjeuné chez les parents de Tony qui n’avaient fait semblant de rien, même si la mère de Tony avait mis les petits plats dans les grands, on pouvait le dire.

Peut-être qu’elle n’aurait pas dû accepter de s’asseoir encore devant la photo. A sa place, comme ils disaient là-bas. Elle n’avait jamais aimé s’asseoir là, à sa place, devant la grande photo noir et blanc accrochée au mur, où on voyait la mère de Tony, jeune, souriante, debout grande et jolie et presque mince encore devant la porte de la coopé. La grande photo accrochée au-dessus de la chaise où venait s’asseoir pour manger avec eux, entre deux passages à la cuisine, la mère de Tony, grossie, vieillie, rapetissée et voûtée, avec son sourire figé au milieu des rides de son visage comme une assiette de potage refroidie.

Elle avait toujours détesté s’asseoir chez eux à sa place. Pourtant elle n’avait rien dit, jamais rien dit, et elle n’avait rien dit ce dernier jour non plus. 

Mais elle était repartie à Tours par le train du soir. Sans avertir Tony, alors qu’il rentrait la voiture au garage, elle avait pris son vieux sac et sa veste usée, et la petite valise qu’elle avait ramenée, et elle avait couru jusqu’à la gare, où elle avait réussi à attraper le 18h12.

Pourquoi ? Il y avait eu des larmes dans sa voix, au téléphone. Oui, pourquoi est-ce qu’elle avait encore une fois couru jusqu’à la gare ? Alors que tout s’était bien passé ou tout comme.

Evidemment que ce n’était pas parce qu’elle ne voulait pas laisser tomber Domi qui comptait sur elle pour la part de loyer. Des colocs, Domi en trouverait toujours facilement, l’appart était bien situé, bien agencé et plaisant avec son balcon qui donnait sur le parc.

Et de toute façon, elle allait la laisser tomber aussi, Domi. C’était déjà décidé. Puisqu’elle venait d’accepter cet emploi, à Pont-Rebourg, de surveillante…

Non, ce n’était pas non plus parce qu’elle voulait regagner la ville, cette grande ville où elle avait échoué après le coup de téléphone de Domi. Elle ne sortait presque pas, et si elle avait eu besoin de vivre dans une vraie ville, une grande ville, elle n’aurait jamais accepté ce poste idiot, à Pont-Rebourg, qu’on lui avait proposé, au milieu de nulle part, dans ce collège privé…

Et c’était encore moins parce qu’elle voulait vivre dans cette ville au nom stupide, Pont-Rebourg. Pont-Rebourg… on n’y allait que pour en repartir au plus vite. C’était déjà évident, qu’elle partirait aussi de Pont-Rebourg. 

Alors ? Alors pourquoi ? Pourquoi ? Est-ce qu’on savait toujours pourquoi ? Est-ce qu’elle savait pourquoi, ce matin, elle avait soudain eu le désir irrésistible de venir à la piscine, alors qu’elle ne savait pas nager ? Pourquoi elle avait eu envie de mettre le petit imper beige de Domi et de lui piquer son sac jaune et son parapluie ?

Elle avait eu la chance de pouvoir louer des flotteurs, au guichet d’entrée. Sinon, elle aurait été obligée de s’en tenir au petit bassin, où des mères alourdies mettaient à tremper leurs petits enfants avec les gestes las des femmes qui ne dorment plus assez.

Elle s’approcha du grand bassin. Une grosse dame faisait des largeurs. Elle avait l’air de peiner, ne s’éloignait pas du bord, et s’arrêtait souvent, s’accrochant à la paroi pour souffler. Mais elle repartait toujours, avec des gestes aussi maladroits que résolus. Sans doute qu’elle venait d’apprendre à nager… on avait dû le lui conseiller, pour sa santé, par exemple… C’était curieux comme elle ressemblait à sa belle-mère, cette femme essoufflée, avec son dos voûté. Et c’était curieux comme sa belle-mère ressemblait à sa propre mère, comme toutes les femmes finissaient par se ressembler… Même Domi, avec sa passion du shopping, Domi si coquette et si libre, qui avait fui Urognes bien avant elle pour gagner la grande ville, elle ressemblait à toutes les autres, elle aussi, à toutes celles qu’on voyait défiler dans les rues à boutiques, des rangs entiers de femmes en imper beige, joliment maquillées sous leur parapluie coloré, portant des sacs coûteux et remplis de babioles…

Dès son retour, elle rangerait l’imper, elle reprendrait sa vieille veste en peau, son sac usé, c’était trop bête, ce déguisement…

Les pieds de la femme, dans l’eau, soulevaient des rangées de vagues souples. Des chemins qui tremblaient dans la lumière et venaient jusqu’à elle, qui n’avait pas encore osé entrer dans l’eau.

…comme elles finissaient toutes par se ressembler, ces femmes qui n’avaient d’autre départ que les reportages de la télé, les divertissements, les boutiques et les magazines.  Des voix à la télé, des voix à la radio, des voix dans les journaux et les voix des copines dans les rues à shopping. Toutes ces voix qui parlaient à leur place de ce qu’elles désiraient.

Elle imagina la grosse nageuse, vêtue d’un manteau gris, dans la salle d’attente du médecin ou du podologue, lisant un magazine féminin où on parlait, avec des voix artificielles de papier glacé et de mots à la mode, de vie nouvelle et de se prendre en main… puis se disant, soudain, brusquement, à la sortie du cabinet, après avoir serré la main du médecin si fatigué, de sa propre voix oubliée : « D’accord, je vais le faire ». Achetant le maillot, le bonnet, les cours… puis entrant seule à la piscine… maladroite, disgracieuse, ridicule dans le maillot fleuri qui collait sur son corps débordant… mais seule… Osant…

Ça sentait l’eau de javel, mais les vagues étaient bleues, attirantes. Avec prudence, elle descendit l’échelle de métal, entra jusqu’au ventre dans l’eau tiède. Qu’est-ce qu’elle craignait, avec les flotteurs ? il n’y avait rien à craindre. Elle entra dans l’eau, tout doucement, étendit ses bras, se lâcha. Elle flottait sur le dos sans effort, libérée de son propre poids. Elle battit des mains et des pieds, commença à avancer.

Elle songea qu’à cette heure-là, avant, elle était devant sa caisse, à la coopé, à enregistrer des achats d’engrais et d’outils, à prendre des nouvelles des clients, des parents des clients, des enfants des clients. Elle ferma les yeux, revit la grosse citerne, dans la cour, avec son inscription mystérieuse et très rouge : « Air liquide, danger », se demanda ce que cela donnerait, de répandre une bonne couche d’air liquide sur la photo de la mère de Tony, sur le visage de la mère de Tony, sur le visage de Tony, sur la trogne ahurie de tous les habitants d’Urognes, et même sur le lac d’Ogne si lourdement pollué par les teintureries de Coulmes… étira ses jambes et ses bras pour s’éloigner du bord, se propulsa vers le milieu du bassin, essaya de se représenter ce qu’elle ferait dans un mois, à la même heure, dans ce collège privé de Pont-Rebourg où elle allait être surveillante, rouvrit les yeux, lança ses bras, avança… Dans l’eau, elle n’aurait jamais imaginé cela, on se sentait si libre… ça sentait le chlore, les flotteurs lui serraient les poignets, et elle avait failli heurter la grosse femme maladroite qui portait des lunettes de plastique foncé, mais elle se sentait si bien, si légère, si libre…

Elle se redressa, s’approcha de nouveau du bord, s’accrocha aux barreaux de l’échelle, et suivit du regard la femme. Elle avait fait des progrès, depuis tout à l’heure, de vrais progrès. Après tout, elle ne se débrouillait pas mal, cette femme. Elle y arriverait, un jour… peut-être même qu’elle y arrivait, déjà…

… se sentir libre, c’était si bon. Elle pourrait très bien apprendre à nager, elle aussi, se dit-elle. A Pont-Rebourg, elle le ferait. A Pont-Rebourg, il y avait une piscine près du collège privé qui l’avait engagée. Elle l’avait vu dans la plaquette qu’on lui avait donnée.

A Pont-Rebourg, elle apprendrait. Enfin.

C’était décidé.

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Croqueville

La neige avait recommencé à tomber.

Tant de flocons légers qui n’avaient l’air de rien, mais qui peu à peu s’entassaient et allaient lentement recouvrir le monde. En faire un autre monde, informe, incolore et glacé, qui finalement, vieilli, sali et résigné, se tasserait en boue. 

Humbles flocons un à un obstinés. D’abord si menus, infimes épingles sur la peau, bientôt se pressant accablants et glacés. Comme les ennuis de la vie, les erreurs, les faiblesses, les sottises, les ratages, les échecs… chacun d’eux presque rien pas grand chose, à peine une mince piqûre à la surface de l’espoir, mais s’accumulant obstinés et serrés, et finissant par recouvrir tout ce qu’on avait en soi de couleurs, d’énergie et de joie.

Il avait de plus en plus de peine à avancer. A chaque pas il titubait et glissait. La faute à la neige déjà épaisse qui crissait sous son poids. La faute à ses chaussures moisies gonflées d’humidité. La faute à tout l’alcool qui lui avait pourri les jambes. La faute surtout à ce terrible froid d’hiver, qui avait ralenti son coeur et épaissi son sang dans ses veines glacées. La faute à ce vertige, aussi, qui l’avait saisi au réveil, dans le gris sale du grand brouillard de gel qui depuis le matin soudait le ciel à la terre, pesant de tout son ventre de néant sur son cerveau vacillant.

Il avait froid, froid, si froid. Jamais encore il n’avait connu un tel froid. Un froid qui semblait venir de bien plus loin que l’hiver. Un froid qui semblait venir de tellement loin. De là-bas, déjà, peut-être…

Ne t’arrête jamais quand le froid a commencé à te prendre. Avance, marche, remue, surtout ne t’arrête jamais quand le froid est en toi, même si tu crois que tu n’en peux plus. Ne t’arrête pas… Continue… toujours !

Toujours ? Facile à dire… Tant que le froid mord et brûle, tant qu’il fait mal et qu’on peut le haïr, on peut encore se forcer à marcher. Mais il vient un moment, quand le froid s’est vraiment installé dans les chaussures gelées, qu’il est rentré tout entier sous la peau, qu’il s’est coulé comme du béton dans la tendre moelle des os, et qu’il distille jusqu’à l’âme une étrange léthargie, une résignation lourde… il vient alors un moment… ce moment, où on se sent… un moment… ce moment… où on pourrait… 

Ne cède pas, surtout ! N’écoute pas le froid quand il te promet le sommeil et l’absence. N’écoute pas la mort quand elle bat dans tes veines les rythmes lents qui conduisent au silence.

—Qu’est-ce que t’en sais, l’Autre, hein ? Qu’est-ce que t’en sais, du froid ? Et de la fatigue, et du vertige, hein, qu’est-ce que t’en sais ?

—Oh je sais, je sais tout ce que toi aussi tu sais si bien… Que le froid est une tentation. Que l’engourdissement est un démon. Que la neige est une séductrice mortelle dans sa blanche perfection.  Ne t’arrête jamais dans la neige, ne cède pas aux promesses du gel… 

T’es un marrant, toi, tu sais, avec tes conseils… Si tu crois que je t’écoute… 

Evidemment, qu’il avait raison, l’Autre, le petit gars raisonnable qui essayait toujours de le rattraper sur les pentes, quand il tombait trop vite…

Evidemment qu’il avait raison… mais c’est fatigant, les gens qui ont raison… les gens qui veulent que toujours, toujours, sans relâche, avec courage…

… et puis zut !  il était si fatigué… il avait si froid… et ce vertige… ce vertige… il pouvait en attendre tant de rêves… les rêves, c’était beaucoup mieux que les dialogues de sourds avec l’Autre… Il y avait si longtemps qu’il n’avait pas rêvé. Depuis tant de jours en proie au sommeil agité de la rue, à cet affreux sommeil d’oiseau toujours en alerte au bord de son nid. Il pouvait bien, un tout petit peu, à la fin, et tant pis pour l’Autre… se coucher sur la neige… se laisser aller, s’endormir… 

… Non, pas sur la neige ! Ne t’endors pas dans ce froid qui t’attend. En aucun cas, ne te laisse aller. Avance, avance !

—Bon sang, pourquoi ? pourquoi je pourrais pas m’arrêter, moi, quelque part, me reposer, à la fin, me reposer ?

Pour qui il se prenait, l’Autre, hein, avec ses conseils et ses ordres  ? 

La neige, c’est beau, c’est si beau… tant de silence, tant de calme, tant de douceur, tant de paix dans le blanc…

Quand les jambes pèsent des tonnes. Quand le coeur ralentit. Quand le vertige fait trembler chaque pas. Quand le silence est si profond.

On peut bien s’arrêter, non ? 

—Ferme-la, l’Autre ! J’t’écoute plus, j’t’écoute plus. 

Tout de même ! Il avait fini par se taire, l’Autre. Pas trop tôt, quel bavard, quel ringard, avec ses certitudes et ses conseils. Il allait pouvoir enfin. Un instant s’arrêter. Juste un instant, presque rien de faiblesse. De détente. De repos.

Voilà, c’était décidé. il allait s’arrêter. Juste un instant. Pas davantage. Parce que l’Autre n’avait pas tort quand même. Juste un peu. Pour mieux repartir. Le temps que le vertige se dissipe. Le temps de boire un coup. Que le coeur se remette à trotter. Que la vodka fasse danser le froid au fond des veines, qu’elle y jette en glissant son petit frou-frou d’étincelles.

—La vodka ? Non.

Méfie-toi de l’alcool, il te ferait oublier le froid, l’alcool !

Jette-la, ta vodka ! Méfie-toi surtout d’elle. Ne t’arrête pas, je te dis, jamais et surtout pas pour elle. Avance, avance, je te dis, oublie la vodka, avance !

—Eh, oh, toi, tu vas pas remettre ça ? trop, c’est trop ! Ferme-là pour de bon ! Je sais ce que j’ai à faire.

La vodka ! Lui interdire la vodka, non mais quoi ! 

Qu’il se taise, qu’il la ferme, sa triste gueule de rabat-joie-sans-soif, l’autre idiot ! Il n’avait pas besoin de ses conseils. Il pouvait se les garder, ses conseils. Pour ce qu’ils l’avaient aidé, jusque-là !

—Parce que tu ne les as pas suivis, justement !

Pas suivis ! S’il s’agissait seulement de suivre, mais l’Autre, ce qu’il voulait, c’était qu’il veuille – et vouloir, il ne savait plus, justement. 

Tandis que l’alcool… Eh eh, l’alcool, il voulait à sa place, lui… ! Et ça, c’était lui vouloir du bien !

C’est qu’il était un veinard, quand même, lui qui ne sentait plus ses veines. Un veinard qui avait trouvé de la vodka !  Une jolie petite flasque de vodka. Ronde et luisante comme une belle fille gironde. Postée pour lui, juste pour lui, comme ça, à l’attendre gentiment, sur le seuil d’une porte, comme une mariée d’hiver dans sa corbeille de neige. 

Est-ce que ça pouvait se refuser, un cadeau pareil ? Hein l’Autre ?

—Comment ?  tu te tais, l’Autre, maintenant, t’as plus rien à me dire ? T’es fâché ou quoi ?

Il s’en fichait bien, après tout, si l’Autre avait décidé de bouder. Du moment qu’il avait sa flasque.

Une veine de pendu, la flasque. Juste quand il commençait à ne plus croire en rien.

Il y a des gens, comme ça, des gens qui en fermant leur porte pensent à ceux qui n’ont pas de porte, et qui reviennent chercher une bonne bouteille pour en faire une offrande. Ils ont moins honte, ensuite, en refermant leur porte. Sont-ils bons ou mauvais, ceux-là ? ni l’un ni l’autre, sans doute – comme tout le monde, d’ailleurs.

En tout cas, sur le moment, il ne s’était pas posé de questions. Il avait ramassé la flasque qui collait sur ses doigts, l’avait mise dans sa poche, pour la laisser tiédir et la caresser sous ses doigts. Heureusement que ça ne gèle pas facilement, la vodka, il avait pensé. Et il avait dû le penser aussi, celui qui l’avait posée sur son seuil. Une attention délicate, vraiment. Honteuse, peut-être, mais délicate.

Alors voilà, il allait en profiter. Délicatement. Profiter pour une fois. C’était le moment. Il allait se trouver un coin, s’asseoir et boire. Et hop, juste après, se redresser. Repartir. En courant, en dansant. Vodka, polka !

Tout à l’heure. Tout de suite. Dans presque rien de temps. Il serait de nouveau sur ses jambes, à avancer, à lutter. Avec l’Autre qui l’asticoterait de nouveau, tout content qu’il ait fini par se soumettre…

Mais là, pour l’instant, il allait se trouver un coin pour s’asseoir, une pierre, une marche, n’importe quoi. Il n’avait jamais su boire debout. S’asseoir, boire. Boire. Repartir. 

Son pied heurta quelque chose de dur. Un banc ! Décidément, la veine était avec lui, il était plus veinard que jamais, lui qui ne sentait plus ses veines.

Mais quel genre de banc c’était donc, ce banc-là ? Il voyait mal… sa vue était devenue toute trouble, dans ce vertige qui brouillassait de neige le monde entier.

Le bois du banc était tout recouvert de flocons délicats… de la dentelle d’étoiles… De la main il fouilla la couche de neige qui scintillait sous un réverbère, plein d’espoir, espérant découvrir au-dessous la bonne croupe arrondie d’un vieux Centaure.

—Un Centaure, tu parles… il n’y en a plus, des Centaures, que dans les jardins publics, et ils sont tous fermés, le soir, les jardins. Tu le sais parfaitement. 

Bon, il avait beau être veinard, l’Autre avait quand même raison… ce banc, c’était forcément sans doute à coup sûr un de ces bancs de La Balue qu’on fait maintenant. Et même un La Balue dernière génération, spécifiquement étudié par des ingénieurs de haut niveau pour qu’on ne puisse qu’à peine s’y asseoir et jamais s’y reposer. Une planche raide au dossier droit et dur, partagée par deux barres de métal en trois places – étroites, si étroites… Spécialement, géométriquement, chronométriquement conçues, ces places de La Balue, pour qu’on les quitte endolori au bout de deux minutes précises.

Un banc-cage, en somme, comme il y a des lits-cages. C’est comme ça qu’on les fait, tous, maintenant… d’t’façon…

Bref, c’était encore un la Balue, ce banc qu’il avait déniché. Un de ces machins-cages qui vous donnent à coup sûr la maladie des jambes sans repos.

Tant pis, il s’en contenterait. Et même, finalement, en un sens, c’était bien, ça le pousserait à se redresser plus vite, à repartir sans tergiverser, à continuer la lutte.

Parce que l’Autre… il avait pas tant que ça tort. Fallait reconnaître…

Mais pour l’instant… il était fatigué. Jamais il ne s’était senti si fatigué. Rien qu’une petite douceur, il allait s’accorder…

Il se laissa tomber douillettement. Bascula… rebondit… se reposa… pour enfin trouver son équilibre… sur une fesse ! Car les deux, non, les deux fesses, ça ne tenait pas entre les barres de fer… La faute à son gros derrière… Mais bon… il était capable de s’adapter… toute sa vie il s’était adapté au pire et même au pire du pire, alors… Un banc de La Balue était quand même un banc… Même s’il ne pouvait ni asseoir complètement son ample postérieur, ni bien sûr se laisser aller, ça lui ferait du bien, de faire un peu semblant de s’asseoir. D’ailleurs il n’aurait qu’à placer une fesse entière, soulever un peu l’autre pour qu’elle se pose sur la barre, puis la replacer après sur le siège, en ressoulevant la première. On s’arrangeait toujours, quand on était vraiment fatigué.

Et lui, il était si fatigué. Rien que quelques secondes, il allait rester, là, immobile, à se poser en trapèze. Une fesse après l’autre, boire son coup de vodka, et remettre bien d’aplomb sa cervelle en coton. Après, il reprendrait sa route. Et il trouverait un vrai bon coin pour dormir, cette fois. Cette bouche d’aération, tiens, au-dessus du parking de Misery, comment est-ce qu’il n’y avait pas pensé plus tôt ? ça lui éclaircissait déjà l’esprit, d’avoir posé une fesse sur le banc-cage… cette bouche d’aération… bien sûr ! Celle où il avait passé tranquille-pépère la fameuse nuit à moins 11, en décembre… dans la petite impasse périphérique où elle se trouvait, la petite bouche de Misery, elle serait encore libre, pas de doute. Les gars ne s’aventuraient pas si loin. D’ailleurs pas mal d’entre eux étaient partis en centre avec la maraude. Forcément, par ce froid, on pouvait comprendre. Pas son genre, à lui, les centres, mais des fois, on pouvait comprendre. 

La petite bouche de Misery…

Il la voyait, cette bouche d’aération, comme s’il y était déjà, là-bas. Il la voyait luire doucement, bien douce dans la rue enneigée… Il en sentait la bonne chaleur baignant son corps, coulant doucement dans ses veines engourdies un sang jeune et tiède, un sang clair de vivant. Il la voyait, il la sentait, la petite bouche d’aération, il se couchait déjà en rond , tranquille, sur le métal bien chaud. Elle l’attendait, là-bas, lui, rien que lui, dans la petite impasse que personne ne connaissait.

Bon, ce serait pour bientôt, la bonne chaleur, un kilomètre et demi, tout au plus… Où donc c’était, le parking de Misery, déjà ? Où donc ? Avec ce vertige qu’il avait… ce froid qui lui gelait les pensées… il ne savait plus… Mais il allait sûrement se rappeler la route, quand il aurait bu sa petite flasque… évidemment que ça lui reviendrait. Pour l’instant, il allait simplement se détendre un peu, se poser, se reposer. Dans le froid d’un banc-cage – mais avec vodka. Que le coeur se relance. Car la manivelle, ah ah, la manivelle à faire repartir le bonhomme, il l’avait dans sa poche ! 

Il sortit le flacon de sous son manteau. Il n’avait eu qu’à se baisser en passant. Incroyable. Porte close mais vodka sur le seuil. C’était un brave type, quand même, le gars honteux qui l’avait laissée là exprès. Une si mignonne petite flasque gironde et aguichante. De la vodka polka.

De la polka vodka… vodka, polka, polka, vodka, eh, eh…

Le liquide avait commencé à fondre dans le flacon qu’il avait gardé bien au fond de sa poche.

Il avala une gorgée. La vodka glaça ses lèvres, s’arrêta comme un sanglot froid au fond de son gosier. Le vertige fit osciller tout son être. Il s’appuya sur le dossier aigu, ferma les yeux.

Et soudain il la vit.

Il l’avait si longtemps attendue.

Pourquoi avait-elle mis si longtemps à le retrouver ?

Elle s’était approchée de lui en pleurant et en riant. Elle l’avait enfin trouvé.

Il était couché tout en rond, bien caché sous son bonnet blanc comme neige dans ce trou du jardin où jusqu’à l’été précédent il y avait eu un rosier. Depuis longtemps déjà il attendait. Depuis si longtemps qu’il aurait pu se changer lui-même en neige et disparaître dans ce trou comme un morceau de glace.

C’était un jeu terrible dans lequel il l’avait entraînée. Un jeu de cache-cache où lui seul se cachait. Où il fallait qu’elle se révèle, elle. Une épreuve.

Il avait choisi ce trou, où il y avait eu, pendant tous ces étés d’avant, quand elle ne buvait pas encore trop, un rosier aux fleurs vives qui s’était éteint à la fin des vacances, d’un coup, quand elle avait commencé à se saouler sans vergogne, et qu’elle l’avait, un dimanche de boisson, férocement arraché sans bien savoir pourquoi – parce qu’il était encore fleuri, peut-être… pour s’en prendre à quelque chose de beau, sans doute. 

La neige emplissait la boue, maintenant. Une neige très blanche, très pure. Il s’était couché dans le trou étroit, tout en rond, bien serré dans ce blanc, comme un petit coquillage de givre, recroquevillé pour tenir tout entier, ne laissant dépasser que son bonnet, blanc lui aussi. Le froid l’avait d’abord brûlé et mordu, puis il l’avait anesthésié comme un venin. Alors, enroulé sur lui-même, il avait commencé à s’engourdir, à s’apaiser. Presque déjà à pardonner. Mais il avait continué à attendre, sans répondre à ses appels.

Sans doute qu’il était du genre de l’Autre, à l’époque, tout gamin qu’il était, du genre à faire des reproches, à vouloir qu’elle soit mieux que ce qu’elle était… à lui demander d’avancer sans trébucher… C’est drôle comme ils peuvent être sévères, des fois, les gosses… il la lui raconterait, à l’Autre, un jour, ça l’intéresserait, cette histoire de trou dans la neige… il l’avait complètement oubliée, pendant toutes ces années, et là, soudain, ça lui revenait. D’un coup. De vodka.

Plus d’une heure il était resté caché dans la neige, cruel et s’exposant cruellement au froid. Elle avait cherché partout, dans le jardin, dans les rues voisines, frappant aux portes, demandant des choses qu’ils ne comprenaient pas à des gens qui l’injuriaient ou se moquaient. Affolée, ivre et titubante. 

Mais lui, ce qu’il voulait, c’était qu’elle continue, qu’elle ait assez d’amour et assez de force, peut-être aussi assez de remords et d’anxiété pour comprendre à jamais que lui seul, son enfant, importait. Pour qu’elle oublie enfin l’alcool, qu’elle ne pense plus qu’à lui. Qu’elle ne pense plus qu’à le retrouver, le réchauffer. Qu’elle soit sa mère enfin, qu’elle ait la force de le sauver, de le serrer dans ses bras, de le conduire et de le protéger. Il voulait qu’elle comprenne. Il voulait lui apprendre.

Enfin elle l’avait découvert, dans ce trou où il y avait eu tout l’été un rosier et que la neige emplissait désormais. Et elle avait pleuré, et ri de soulagement. Et c’était comme si le rire l’avait régénérée, et comme si les larmes l’avaient lavée de son alcool. « Comme tu t’es crorque… croque… vrillé pour rentrer là-dedans, elle avait bégayé, comme tu t’es coquillé, petit coquin à croquer… Coque… Croque… reville, mon petit Coquevrille, tu vois, je t’ai trouvé, quand même, mon petit… mon petit Croqueville ! « 

Elle avait embrassé son front glacé avec ses lèvres tièdes, et il s’était senti heureux. Aussi heureux qu’avant, au temps du rosier et des goûters en rentrant de l’école. Sûr que tout allait s’arranger. 

Ensuite, elle l’avait porté jusqu’à la maison, le réchauffant dans ses bras. Elle si belle, si forte maintenant qu’elle était presque dégrisée. Lui si petit qui venait d’échapper au froid. Eux tous les deux. Ils avaient passé une bonne soirée, ensemble, devant la télévision, avant de s’endormir dans le même lit – pour se tenir bien chaud dans la maison qu’on ne pouvait plus chauffer.

Dès le lendemain elle avait remonté de la cave sa « petite glace », comme elle disait en clignant de l’oeil, et elle avait recommencé à boire. 

C’était l’hiver, et c’était un peu avant cette nuit de mars où elle était morte à l’hôpital de la chute qu’elle avait faite, dans l’escalier de la cave.

Juste avant qu’il frappe en hurlant sans qu’on veuille lui ouvrir à la porte fermée des voisins.

Juste avant qu’on l’envoie tout habillé de noir chez les Maurin, ou alors, est-ce que c’était déjà chez les Dumez ? Enfin dans sa première famille d’accueil. Bien avant… disons trois ou quatre familles avant d’arriver chez les Marty qui n’avaient pas d’enfants à eux, qui avaient fini par l’adopter, et qui lui avaient même fait faire des études à la faculté, et qui l’encourageaient, et qui le poussaient, le poussaient, l’obligeaient à ne jamais dégringoler sur sa pente – comme s’ils ne s’en étaient pas aperçu, que la chute était en lui, d’avance inscrite…

—Mais non !

—Tais-toi, l’Autre, tu me fatigues. C’est comme je te le dis.

Les Marty… des gens qui y croyaient, ceux-là, des professeurs, qui croyaient à l’éducation et au travail, qui voulaient faire mentir le malheur et la fatalité.

Il leur avait donné raison un moment, il avait même été instituteur pendant cinq ans… presque un instituteur passable, d’ailleurs, après sa sortie de la faculté. Instituteur, ah, ah ! lui, instituteur, quand il y repensait ! mais c’était pour leur faire plaisir. Une façon de remercier. Et puis il y croyait encore, au moins un peu, lui aussi, en ce temps-là… Franchement, oui, même l’Autre était plutôt content, enfin pas trop mécontent, en ce temps-là.

Quand ils étaient morts tous les deux, les Marty, si vite, si vite l’un après l’autre, alors là… il n’avait pas compris lui-même pourquoi, ça n’avait pas été long…

Il avait tout envoyé valser. Mangé sans savoir comment le petit patrimoine qu’ils lui avaient laissé. Fait des bêtises. Le genre de bêtises qui vous envoie au trou… et même au fond du trou. A sa sortie, l’Autre avait eu beau commencer à le harceler, il n’avait rien fait pour lui… C’était l’alcool qui l’avait recueilli. En ami. Comme s’il l’avait toujours attendu. Il n’avait eu qu’à tendre son verre.

L’alcool, ça se reçoit en héritage, probablement, comme les fortunes – et les infortunes. L’Autre avait eu beau lui rabâcher que non… Le gamin sous le rosier avait eu beau s’imaginer… Et les Marty, donc… Bon, ils n’avaient pas tort, tous autant qu’ils étaient… d’accord, d’accord, ces histoires de destin, c’est des bobards, disons des alibis… mais, bon, il y a les petits flocons accumulés, les erreurs, les faiblesses qui s’entassent… à un moment, il est trop tard… et ce trop tard-là, ça devient vraiment un destin…

Il remua une jambe, tenta de se redresser, pour poser l’autre fesse… Son corps était devenu extraordinairement lourd, presque impossible à remuer. Et au fond, ça lui plaisait… ça lui faisait des gestes lents, hiératiques – une statue de glace, voilà ce qu’il était en train de devenir ! Une statue de glace. C’est plus beau qu’un clodo, une statue de glace. Plus propre aussi, et sans odeur. Depuis si longtemps il n’avait pas été si beau, si propre… Le froid était si pur, si… 

—… traître… et séducteur ! Dangereux ! Jette ta vodka et lève-toi. Avance, remue, ou tu vas…

Crever. D’accord.

Non, ne pas.

Pas rester immobile. Se lever, se lever. Tout de suite. D’accord aussi.

Se redresser. Peut-être bien. Ce ne serait pas si difficile. Marcher, marcher, gagner la bouche d’aération, dans la petite impasse, là-bas.

D’accord.

Mais jeter la vodka, ça non, non pas question ! 

Il approcha péniblement la flasque de ses lèvres durcies, avala difficilement une nouvelle gorgée. Polka-vodka… Elle était encore très froide, mais tout de même on pouvait l’avaler. Il se recroquevilla sur lui-même, pour bien sentir passer la chose… Vodka-polka, eh eh !

C’était bon de se pelotonner comme ça, bien replié sur son estomac, bien serré dans sa neige.

Et… c’était curieux… la place étroite sur le banc semblait s’être élargie. Ou alors est-ce que c’était lui qui rétrécissait ? Replié sur lui-même, il parvenait maintenant à faire tenir sans difficulté ses deux fesses sur le siège étroit. Et même ses jambes qui avaient perdu leur raideur de glace, et qu’il avait remontées pliées sous ses genoux.

Il était bien, comme ça, presque aussi bien que s’il s’était couché. Raide et rond à la fois comme un coquillage. Comme un croquevrillage, elle aurait dit, avec ses mots qui trébuchaient…

C’était peut-être un Centaure, finalement, ce banc. Il avait dû se tromper, tout à l’heure. Il était tellement bien, sur sa croupe, replié sur la chaleur légère que la vodka-polka faisait danser dans ses veines.

Il ouvrit les yeux, les referma. Les yeux fermés, on y voyait plus clair… et puis il avait bien fait de choisir au vestiaire ce petit bonnet blanc, la veille… 

…Car elle était là, encore. Penchée au-dessus de lui. « Je l’ai reconnu, ton petit bonnet blanc, mon mignon, elle avait dit. Te voilà tout croquevrillé, elle disait, un vrai petit croque… croquevrillage… Mon petit Croquerevrille, mon petit Croqueville joli comme tout, j’ai réussi quand même à te retrouver, tu vois, mais comme tu as eu froid ».

Et elle avait rajusté son petit bonnet sur ses oreilles raidies. Puis elle l’avait pris dans ses bras, encore tout enroulé, pour l’emporter à la maison. Elle si grande, qui marchait presque droit, lui si petit, bien serré dans ses bras. Elle qui l’aimait, lui qui l’aimait, eux tous les deux.

Mais dès le lendemain, pourquoi donc avait-elle recommencé à boire ? La porte de la cave grinçait, et les cannettes roulaient dans l’escalier sous ses pas titubant avec un bruit métallique. Dans la maison sans chauffage, le froid avait définitivement repris le dessus, le givre obstiné dessinait aux carreaux des fleurs étranges qui obscurcissaient le monde et sur lesquelles il collait son visage.

Il aurait suffi que les Marty ne meurent pas à leur tour. Qu’il y ait eu quelque part un père, un frère…  Mais le monde était voué à devenir froid, de plus en plus seul, de plus en plus froid.

—Mais non ! Tout effacer, recommencer, on peut. Des pas frais sur la neige. Il suffit d’avancer. On peut toujours !

—Tu me fais marrer, toi !  tu rêves, mon gars… c’est trop tard, à un moment, je te dis. Trop tard ! Faut admettre… pas rêver…

Il reprit une lampée de vodka, absorba les dernières gouttes, laissa l’alcool assouplir son corps, se pelotonna sur le banc. Il n’était plus si étroit, décidément, ce banc, même il lui paraissait désormais tout à fait habitable. Et pas du tout aussi dur et aigu qu’il l’avait d’abord cru. Bien arrondi, au contraire, assez profond pour que seul en dépasse le petit bonnet blanc qu’il avait choisi la veille au vestiaire. Juste à sa taille, en fait, ce trou dans la neige. Il y tenait tout entier maintenant, couché, juste en se croquerevrillant un peu. Et même il se sentait à son aise, bien logé en lui-même. Il n’avait plus si froid, enroulé sur lui-même, tout croquevillé, il était bien. Et son vertige se dissipait.

Elle s’était penchée sur lui, elle embrassait ses cheveux, elle serrait ses mains glacées dans les siennes toutes tièdes. Et déjà elle le tenait dans ses bras. « Croquevrille, elle disait, mon petit Croqueville, je t’ai enfin trouvé. Comme tu as eu froid, mon petit Croquerevrille. Si tu ne t’étais pas croquerevillé comme ça, tu aurais pu mourir, mais tu t’es croquevillé comme il fallait, et je t’ai retrouvé. Mon petit Croqueville, c’est fini, c’est fini, de jouer, c’est fini de… Viens, maintenant, c’est fini, je te le promets… on rentre à la maison. »

Elle souriait, maintenant, apaisée, ses pas enfonçaient dans la neige des traces neuves et profondes, et lui, tout croquevillé dans ses bras forts, il souriait aussi, il lui souriait, malgré toute sa résolution, malgré le froid qui durcissait ses joues, d’un sourire qui aurait pu réchauffer le monde… réchauffer jusqu’à ces fleurs du givre qui attendaient, pendues sur les carreaux, là-bas, comme des araignées…

.

 

Au matin, quand les éboueurs s’arrêtèrent pour vider les poubelles, place du Commerce, ce fut une surprise.

De découvrir, sous une épaisse couche de neige, le corps gelé d’un tout petit enfant souriant enroulé sur lui-même.

Lorsqu’ils dégagèrent son petit visage, ce fut une surprise plus grande encore : l’enfant sous son bonnet gelé avait une figure d’homme. Une de ces figures sales, hirsutes, burinées et sillonnées de rides, qu’on ne voit qu’aux clochards endurcis dans la mouise.

Mais son sourire, ce sourire imperceptible qui s’était en allé plein de larmes gelées quand ils avaient dégagé de leurs grosses mains gantées la neige sur ses joues,

ce sourire, c’était vraiment, ils l’auraient juré même s’ils ne savaient plus très bien,

même s’ils avaient été incapables de l’expliquer aux policiers venus faire leur rapport.

Ce sourire, ce sourire délicat qui s’était brisé sous leurs doigts comme le verre d’une photographie très ancienne, quand ils avaient écarté de leurs grosses mains gantées le givre sur ses lèvres,

le sourire disparu qu’ils avaient aperçu un instant sur la vieille figure de misère.

C’était.

Sans aucun doute.

Un sourire

d’enfant.

.

 

.

 

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La brouette

Le costume le gênait. Pourquoi est-ce qu’on lui imposait ça ?

Un manteau de Père Noël, une barbiche en nylon, et une capuche fourrée, et puis… et puis quoi encore ? Est-ce qu’il était le Père Noël, lui, un simple livreur ?  Intérimaire, en plus. Engagé pour la semaine et rien d’autre. Même pas un vrai livreur.

Mais c’était le costume ou la porte, pas moyen de discuter. « Tu livres les paquets pour que les gens les aient à Noël, alors t’enfiles le costume et tu la fermes. »

Il avait chaud, là-dedans, chaud à n’en plus pouvoir. Il n’avait jamais supporté les tissus synthétiques, ça lui irritait la peau, ça le faisait transpirer, il se sentait nerveux, agité et bizarre, dans ce machin en acrylique. Même la nuit, ça le poursuivait. Il avait mal dormi… Oh, ce cauchemar qu’il avait fait, ce cauchemar…

Il était dans le froid, sur un chemin enneigé, tout seul sur une pente désertique, sous un ciel gris et bas, habillé en père Noël, exactement comme maintenant. Le col du manteau le grattait, le bord des manches l’irritait, la fourrure de la capuche le faisait transpirer, la barbiche lui donnait des boutons, et il poussait une brouette. Une énorme brouette dont le poids devenait si terrible, à mesure qu’il avançait, qu’il ne parvenait presque plus à la pousser, et qu’elle menaçait sans cesse de l’écraser. Enfin il avait réussi à la coincer derrière le tronc d’un arbre, et il avait pu en examiner le contenu. Il avait découvert, tout au fond, à la place des monceaux de cadeaux emballés de papier coloré qu’il croyait transporter, qu’il n’y avait plus qu’un tout petit tas terne de paquets minces et étroits comme des dossiers administratifs. Des paquets emballés dans du papier Kraft, sans adresses, avec de simples étiquettes d’écolier où de sa propre main il avait noté, en italiques violettes et tremblotantes : « Soucis », « déceptions », « dettes », « divorce », « factures », « chômage »…

Un cauchemar insensé, dont il n’était pas parvenu à se défaire. Il avait bien essayé de se réveiller, de changer de rêve, de remettre dans la brouette, de toute la force de sa volonté de dormeur, de vrais paquets de Noël à livrer à de vraies adresses… mais ça n’avait servi à rien. Alors au moins il avait tenté d’effacer du décor cette pente enneigée et glissante, de changer la brouette en camionnette… Enfin il avait essayé toutes les ruses qui d’habitude l’aidaient à passer d’un rêve à l’autre, ou du rêve au réveil, mais là, non, rien à faire, le cauchemar s’était installé. De tout son poids. Le tronc qui lui avait permis une petite halte avait bientôt cédé sous la pression du fardeau, et la brouette avait recommencé à vouloir dévaler la pente, à le menacer. Il avait continué longtemps, longtemps, à la pousser, ou plutôt à tenter de la retenir, épuisé, transpirant et glacé, sans espoir, dans son costume insupportable…

Le genre de rêve idiot qu’on fait de temps en temps, et dont on ne peut plus sortir. Le genre de cauchemar qui finalement ressemble à la réalité comme une grimace à un visage usé.

Bon, maintenant, il était bien réveillé, le cauchemar était loin derrière lui. Au volant de la camionnette, sur la route qui filait dans la pluie de décembre, vêtu en père Noël bon marché, il avait chaud, trop chaud, mais c’était mieux que le froid et la neige qui l’avaient assailli dans les profondeurs de la nuit.

La tournée du jour allait bientôt se terminer. De cette semaine de livraisons il viendrait à bout, avec l’indispensable chèque qui l’aiderait à rebondir. La brouette, les paquets emballés de Kraft, les étiquettes à malheur, brr… comment est-ce qu’il avait pu imaginer cela ? Alors même que tout roulait si bien pour lui, qu’il venait de décrocher ce petit contrat, le premier depuis des mois, qui certainement en entraînerait d’autres, et qui au moins serait renouvelé au prochain mois de décembre, s’il avait fait l’affaire. Alors pourquoi ? Il faut croire que le cerveau s’amuse à nous jouer de mauvais tours, la nuit, quand on est sans défense. Qu’un obscur démon intérieur nous pousse à retomber, quand on a commencé à grimper un peu…

C’était pourtant un bon petit job, qu’il avait trouvé là. Même avec le costume. Ce qu’il aimait bien dans ce métier de livreur de Noël, c’était qu’au moins, il faisait plaisir aux gens.

Il y en avait pas mal qui guettaient derrière les rideaux quand il s’arrêtait, et qui se précipitaient au premier coup de sonnette. Merci, merci, merci ! il n’avait jamais eu droit dans sa vie à autant de mercis.

Quelquefois, quand les clients étaient absents, il laissait le paquet dans la boîte aux lettres, ou sur le seuil de la porte, ou chez un voisin, selon les instructions. C’était moins plaisant, mais il n’oubliait jamais de laisser avec le paquet la petite carte de voeux sur laquelle la Maison remerciait, elle aussi. Merci, merci, merci ! … A lui aussi, ça lui faisait plaisir, de dire merci aux clients… Un bon petit job. Franchement. Il n’y en avait pas tant, des boulots à mercis…

Et il était déjà sûr de décrocher un autre contrat, vu que la Maison recherchait des sous-traitants comme lui, possesseurs d’un véhicule adapté, et qu’ils n’étaient pas si nombreux, dans le pays, ceux qui avaient une camionnette correctement assurée, et un permis valide – sans parler du contrôle technique…

Sûr certain.

A condition évidemment de ne pas faire d’erreur. Parce que le patron l’avait bien spécifié : une seule erreur, et on te remercie. La Maison ne peut pas se permettre une erreur, pas une seule, tu m’entends bien, pas une seule, sur les livraisons de Noël.

Une erreur ? Il n’en ferait pas, pourquoi est-ce qu’il irait faire une erreur ? Il avait ses fiches, il était méthodique et soigneux, il prenait le temps de vérifier les adresses… Il aimait ce boulot, en somme, et il le faisait très bien.

Oui, ça lui plaisait… c’était un boulot de ce genre qu’il avait eu en vue, quand il avait racheté la camionnette à Raymonde, le mois dernier, juste après le décès de Jean-Paul.  Ce qui lui plaisait, aussi, c’était, à mesure que la tournée avançait, que le soir approchait, ce sentiment qu’il avait d’être de plus en plus léger. Au début, le matin, après le chargement, le véhicule était lourd, lent, obscur aussi, avec ses vitres obstruées de cartons. Puis peu à peu la camionnette s’allégeait, s’éclaircissait, se mettait à gravir gaillardement les côtes, les descendait avec grâce. Un vrai bonheur, cette impression chaque jour d’aller de la lourdeur à la légèreté, d’avancer derrière son volant vers une forme de liberté.

Non, la seule chose qui n’allait pas, dans le job, c’était ce costume ridicule. En synthétique. Insupportable. Et ridicule. Au moins gênant. Parce qu’il connaissait tout le monde, dans le coin. On pouvait tout à fait le reconnaître, dans sa camionnette, et se ficher de lui. C’était un coin à chômage où on en avait vu d’autres, où tout le monde pouvait comprendre, mais quand même… Un accoutrement pareil… La barbe, les cheveux de fil blanc, ça ne cachait pas si bien que ça le visage, il essayait toujours de déguiser sa voix, de chevroter un peu en parlant aux clients, mais la camionnette, même vieille et banale, était connue, dans le coin, et pas mal de gens le savaient, qu’il l’avait rachetée à Raymonde.

La petite Dubreuil l’avait très bien reconnu, par exemple, et elle avait pouffé, tout à l’heure, quand elle avait ouvert la porte et qu’il lui avait confié le paquet que sa mère avait commandé. Elle irait le raconter à ses copines, qui le raconteraient à leurs copains, qui le raconteraient à leurs parents, qui le raconteraient à leurs copains, qui et qui… enfin ça ferait le tour de la vallée, tout le monde rigolerait, sûr qu’on l’appellerait papa Noël quand il retournerait faire sa partie de cartes chez Lili.

Bon. Tant pis, il n’était pas le premier chômeur à être obligé de faire le mariolle pour gagner sa croûte… Tout le monde en passait par là, un jour ou l’autre, et même ceux qui n’avaient jamais connu le chômdu, et qui se croyaient malins, avaient à subir parfois de bien pires avanies. 

La petite Dubreuil était une sotte, et lui, de toute façon, il l’avait finie, sa tournée du jour. Ou presque. Il ne restait plus qu’un paquet à livrer. Un gros paquet particulièrement volumineux, d’accord, et à livrer particulièrement loin, mais rien qu’un.

Pour Michel, évidemment. Il n’y avait que Michel, ici, qui pouvait se permettre de se faire livrer un colis pareil au bout de la route des Ecobuts qui était ici comme le bout du monde. Un cadeau pour sa fille, d’après l’étiquette d’expédition. On en avait assez parlé, dans les journaux, de cette petite Ambre-Lou qu’il était allée adopter, avec sa nouvelle femme qui était si blonde, en Asie, ou en Afrique, peut-être même en Inde, enfin on ne savait plus bien. En tout cas, il y en avait eu, des photos, des pleines pages, et des articles, et des touits. Parce qu’ils ne pouvaient pas avoir d’enfants – et aussi parce que Michel, c’était vraiment un brave gars, généreux et tout. Enfin, d’après ce que disaient les journaux. Personne ne le fréquentait, dans le pays, même si tout le monde faisait semblant de bien le connaître. D’ailleurs on ne le voyait pas souvent dans sa propriété. Il venait juste quelques jours l’an, entre une virée à Los Angeles et un séjour à Gstaad, pour recevoir, organiser des fêtes de campagne, parfois même répéter avec son orchestre de dingues et de drogués.

Tiens, voilà qu’il passait devant chez Linda. Pas de paquet à livrer chez celle-là, bien sûr. Pauvre Linda. Elle galérait dur pour élever sa petite, Linda, comment est-ce qu’elle s’appelait, déjà, sa gosse, à Linda. Mélissa, Mélitta… Mélina… le nom lui échappait. Ce n’était pas Ambre-Lou, en tout cas… Une gosse qui n’aurait pas grand chose sous le sapin, elle, même pas de sapin sans doute… pauvre petite… Bah, la Croix-Rouge ou le Secours avaient bien dû leur arranger quelque chose, à ces deux-là, ils aident, à la Croix Rouge, ils organisent des Noëls… Encore que… il aurait fallu pouvoir aller jusqu’à Bourg, et Linda n’avait pas pu faire réparer sa vieille bagnole, encore moins en acheter une autre, même avec la prime à la casse… En car, quand même, elles auraient pu ? Ah, le car, c’est vrai qu’il ne passait plus au Hamel depuis l’an dernier avec la restructuration des lignes… Deux, trois passagers par jour maximum entre Le Hamel et Bourg, ce n’était plus rentable. Le car filait par la nationale, maintenant, cinq minutes de gagnées sur le trajet, il ne faisait plus le détour par le Hamel. Elles devaient aller le prendre à pied à Grimont, sans doute, maintenant, trois kilomètres… fallait bien. A pied, à vélo, dans le froid, c’est comme ça. La poisse d’habiter au Hamel sans voiture et de ne pas pouvoir habiter ailleurs avec le prix des loyers maintenant. Le sort, le mauvais sort, la grande Poisse – le destin, comme on dit.

Il se demanda ce qu’il en pensait, l’Autre, de tout ça.

Le boulot, c’est sûr, à l’Autre aussi, ça devait bien lui plaire. Le traîneau, les rennes, merci, merci, merci, et hop, hop, hop, au galop, de plus en plus léger à mesure que les mercis s’accumulaient…

Mais le reste. Le reste, hein, cette poisse de donner trop à ceux qui avaient trop et rien à ceux qui n’avaient rien – comme ça pas autrement, ne rien y pouvoir, livrer comme tout était écrit. Le reste, quoi, cette histoire de destin, la Maison qui décidait de tout à l’avance, et aucune erreur ne sera tolérée… qu’est-ce qu’il pouvait bien en penser, l’Autre ?

Est-ce qu’il n’en avait pas marre, à la fin, d’être pour les gosses la première incarnation de la Veine ou de la Poisse, la première manifestation du destin ?  Parce que c’était bien ça, non, l’idée ? Des beaux cadeaux pour les enfants des riches, et rien pour ceux des miséreux, comme s’il fallait que dès tout petit chacun apprenne bien sa place en ce monde… Et lui, l’Autre, pauvre gars, qui s’usait la santé avec son renne à son âge depuis toutes ces années, à parcourir les chemins glacés juste pour que la Poisse soit la Poisse et que la Veine soit la Veine, et que le destin soit le destin… Hein, qu’est-ce qu’il en pensait, lui, l’Autre, de tout ça ?

Bah. Des bêtises, le père Noël, les souliers, la cheminée… si les gens voulaient qu’on y croie, à ces bêtises, s’ils les faisaient croire à leurs enfants, c’était leur affaire. Lui, il n’avait pas à le savoir, lui, il livrait. Il livrait point. Il faisait son boulot. Point et pas de suspension. D’ailleurs l’Autre, en y réfléchissant, c’était forcément comme ça qu’il les voyait, les choses. Sinon il n’aurait pas pu depuis toutes ces années passer devant chez des milliers de Linda et ne jamais s’arrêter. Boulot boulot boulot, il se disait, l’Autre, comme lui aujourd’hui, boulot boulot boulot, je fais mon boulot point sans virgules. Le destin c’est pas moi, les commandes et les adresses, ça ne regarde que la Maison, moi je livre point. Sans jamais de parenthèses.

Formidable, ça, d’ailleurs. Quand on y pense. C’est tellement sacré, le boulot, que du moment qu’on fait bien son boulot, tout ce qui est injuste devient juste. Du moment qu’on fait ce qu’on doit. Sacré invention, quand on y pense, la conscience professionnelle, qui prend la place de la conscience tout court, et voilà que c’est tout naturel, et qu’on conduit la camionnette pour livrer chez Michel des cadeaux d’un quintal, et que le vieux traîneau tiré par les rennes ne s’arrête pas pas du tout pas du tout devant chez Linda qui habite dans un détour pas rentable et qui a une petite dont personne ne sait plus bien le nom…

Mais qu’est-ce qu’il avait donc à ruminer comme ça ? Ce n’était pas son habitude. Pas le genre révolté, lui, jamais de la vie, il voulait s’en sortir, il ne perdait jamais son temps à réfléchir à des inepties. C’était le costume, sûrement, le costume, qui le grattait, l’irritait, l’échauffait. Tout était à cause du costume qui lui tapait sur les nerfs, qui le mettait dans un état. A ne plus savoir à ne plus pouvoir.

Vivement qu’elle se termine, à la fin, cette satanée tournée. Qu’il enlève le costume, qu’il prenne un bain pour reposer sa peau.

Bon, bon, patience, du calme ! il ne restait plus qu’un paquet à livrer. Ensuite, la camionnette serait tout à fait vide et légère. Et lui, il serait libre. Libre, jusqu’au lendemain, où les livraisons reprendraient. Un seul paquet !  A livrer chez Michel où on lui donnerait de beaux pourboires en plus des mercis. Où la petite se prendrait en selfie avec lui papa Noël qui sourirait.

Michel… enfin, on se comprend, dans le pays… les gens l’appellent Michel pour rire, parce qu’il est riche et célèbre, et que ça les amuse de l’appeler par son petit nom comme s’ils étaient potes…  Mais Michel, en fait, c’est un nom long comme ça, américain et tout, c’est une célébrité. Pas n’importe qui. Et il l’a mérité, son argent. Par son talent. Chez Michel, il allait le livrer, le plus gros paquet, en costume, comme il se devait. Chez Michel, on lui donnerait un pourboire qui en vaudrait la peine. Il y avait de l’argent à se faire, finalement, en faisant le pitre dans un costume rouge, du moment qu’on pouvait livrer chez Michel.

Michel… ce n’était pas lui qui aurait pu s’enfermer dans le cauchemar de la brouette. Quels cauchemars il faisait, lui, Michel ? Certainement que les gens riches et célèbres font des cauchemars de gens riches et célèbres, alors que les pauvres font des cauchemars de pauvres. Certainement qu’il faut toujours qu’on en fasse, des cauchemars, qui qu’on soit, où qu’on soit, sur l’échelle de corde du destin qui vous balance au vent. Mais certainement aussi que ce ne sont pas les mêmes, si on est bien solide harnaché sur l’échelle ou mal accroché sur la corde qui file…

Et Linda, quels cauchemars elle faisait, Linda ?  Et la petite ? Elle devait déjà en faire, des cauchemars, elle aussi, la petite.

Pourtant, si Michel l’avait su, il aurait suffi de le lui dire, il ne pouvait pas s’en douter,  Michel, que Linda était pauvre, qu’elle avait une petite. S’il avait su, si seulement on le lui avait dit, il aurait fait un geste pour la petite. Sûr. Sûr certain. Il aurait fait envoyer un paquet à l’adresse de Linda qui n’avait pas de voiture pour aller le chercher. Un petit paquet. Avec une photo de lui sympa, et de vieux jouets encore tout neufs de sa chère Ambre-Lou. Un petit paquet bien enrubanné que les paparazzi auraient photographié grimpés sur les murs du jardin et braquant leurs canons d’objectifs, et qui aurait été en plein page couleur avec le sourire de la petite dans Pira-Match.

Il allait en parler, après le selfie avec Ambre-Lou, de Linda, il allait demander à parler à Michel, il allait expliquer, c’était pas compliqué, d’arranger un peu le destin, quand on voulait, il allait…

Soudain – mais qu’est-ce qui lui prenait, qu’est-ce qu’il avait ? ça devait être à cause du costume, qui le grattait, qui l’échauffait, qui le rendait si nerveux, si bizarre, jamais il n’avait imaginé de faire ça, qu’est-ce qui se passait en lui ? qu’est-ce qui lui prenait ?Soudain, au lieu de prendre à droite pour aller tout là-bas chez Michel, il s’engagea à gauche sur la route des Bus.

Et au bout de la route des Bus, au lieu de tourner à droite pour rattraper la route de Collange, il avait comme un imbécile pris à gauche encore la mauvaise route, la route de la Noue Nozay qui passait par le Hamel…

Et voilà qu’il s’était encore retrouvé devant chez Linda. Et que comme un idiot, au lieu de repartir vers chez Michel, alors qu’il était déjà en retard, il s’était arrêté.

Arrêté.

Et qu’il avait ouvert la portière coulissante, et qu’il avait attrapé en vitesse, avant d’avoir le temps de bien s’en rendre compte, qu’il allait le regretter amèrement, qu’il allait le regretter pour toujours… qu’il avait attrapé en vitesse – pourquoi donc ? pourquoi donc ? Qu’est-ce qui lui avait pris ? Ça avait dû lui venir du costume…

Qu’il avait attrapé le paquet destiné à Ambre-Lou, et qu’il avait raturé l’adresse sur l’emballage, pour écrire à la place avec son feutre celle de Mélissa, Mélinda… Mé… tant pis, il finirait en rature, elle comprendrait quand même.

Et qu’il l’avait déchargé et roulé avec peine, au long de l’allée mal goudronnée, cet énorme coli, à l’aide de ce diable qu’il avait toujours à l’arrière et qui lui servait pour les fardeaux les plus lourds.

Et qu’il avait sonné… et qu’il avait laissé le paquet sur le seuil avant que Linda lui ouvre…

Et qu’il s’était enfui.

Et que la petite, qui avait posé son joli petit visage contre la fenêtre givrée, avait vu son costume rouge de Père Noël galoper comme un renne sur le chemin obscur.

Et qu’elle avait battu des mains comme dans un rêve, derrière les grands dessins que le givre emmêlait sur la vitre glacée.

Et que personne ne lui avait dit merci, mais qu’à coup sûr il allait être remercié.

Et qu’il allait le regretter amèrement, le regretter sa vie durant.

Et qu’il le savait déjà.

Mais qu’il s’en foutait.

Parce que la camionnette, légère, légère et emportée au loin, descendait comme un vrai traîneau de Noël la côte des Ecobuts.

Parce que ça lui avait vraiment fait plaisir, de faire ce que l’Autre n’avait jamais osé faire.

Parce que lui, il les avait dénoué, au moins, pour une fois, les sales fils du destin. 

Parce que ça ne servait à rien du tout, que tout se retricoterait aussitôt comme c’était décidé, que Linda n’en serait pas moins pauvre et que sa gamine n’en serait pas moins anonyme, mais qu’il avait complètement oublié ce cauchemar qui l’avait écrasé, la nuit d’avant, de tout son poids de brouette…

Parce qu’il en était sorti, qu’il n’y avait pas moyen de s’en souvenir, maintenant, de ce mauvais rêve où il s’était trouvé enfermé, alors que tout à l’heure… mais c’est ça les cauchemars, avec un peu de volonté on les renvoie là d’où ils viennent.

Et parce que ce costume, finalement, ce costume qu’elle avait aperçu quand elle avait regardé à la fenêtre, il lui tiendrait bien chaud au coeur, à la petite de Linda, derrière sa fleur de givre, dans le long froid de la nuit qui venait.

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Les figues

La lettre était tombée dans ma boîte un peu avant midi. Le facteur passe tard, dans notre chemin Coquet… une fin de tournée, pour lui, forcément, cette longue impasse en lisière de ville. Et puis il y voit mal, avec la fatigue il fait facilement des erreurs. Je ne lui en veux pas… ça me donne l’occasion de sonner chez les voisins, de faire ma petite tournée, de bavarder un moment. Ensuite les voisins viennent sonner à leur tour. Et on bavarde encore. On a le temps, chemin Coquet, ce n’est pas comme en ville.

C’était une lettre étrange. Une très belle lettre, si l’on veut, avec son adresse élégamment calligraphiée. Mais si jaunie, si froissée, si usée et fanée qu’elle semblait avoir traversé les années. Le tampon sur le timbre avait si largement bavé qu’il était devenu indéchiffrable. Et le timbre lui-même, ce papillon exotique… je n’aurais pas su le dater. Je ne suis pas philatéliste… maudit tampon qui avait recouvert aussi la date imprimée sur le timbre… Les couleurs étaient encore très vives certes… et pourtant elles avaient quelque chose de… je ne sais pas bien l’expliquer, quelque chose de… passé, de démodé… bref… tout cela me semblait… disons que j’avais, sans pouvoir l’assurer, l’impression qu’il s’agissait d’une lettre postée il y a des années… Combien d’années ? Ah, comment savoir ?… vingt, trente, peut-être. Ou davantage encore…

Il en arrive, quelquefois, de ces vieilles lettres oubliées par la poste – on lit cela dans les journaux, à la rubrique « insolite » que j’affectionne. Oui, on en retrouve, parfois. De très vieilles lettres restées coincées on ne sait où. Un jour, elles reprennent leur voyage, elles vont enfin où elles devaient aller. Comme si le temps avait de petits tiroirs secrets qui s’ouvriraient brusquement, sans qu’on sache pourquoi, et alors même qu’on croit en avoir perdu la clé.

Mais après tout, cette lettre, était-elle vraiment si ancienne ? La poste avait très bien pu rééditer un vieux timbre de collection… avec ces modes « vintage » qui font fureur, c’était une possibilité… Quant à l’usure de l’enveloppe… peut-être l’expéditeur n’avait-il fait que récupérer une vieille enveloppe, pour y fourrer un papier anodin ? Alors… alors, pourquoi tant de soin pour calligraphier l’adresse ? Bah, il y en a, des gens qui, pour se faire pardonner d’avoir économisé leur argent, dépensent à flots leur peine… des avares généreux, en somme… oui, ça existe… je suis un peu comme ça, moi-même.

J’ai sorti ma loupe. Le tampon sur l’oiseau, décidément, était complètement indéchiffrable. Aucun indice, par ailleurs… même pas une adresse d’expéditeur… absolument rien. J’ai eu beau tourner et retourner l’enveloppe, l’observer par transparence, la tâter et la soupeser… aucun moyen de savoir ni qui ni quand ni quoi… 

Certes, elle avait du charme, cette lettre, un charme désuet, fragile, de missive bien pliée, de billet d’amour enrubanné oublié au grenier dans un coffre à bijoux ou un carton à chapeaux, mais au fond, qu’est-ce que cela pouvait me faire, ce vieux papier froissé, sali d’usure, bon à jeter… quelle importance ? Il ne contenait certainement aucun secret, ce n’était probablement qu’une de ces lettres polies, conventionnelles et ponctuées de fautes ridicules, comme on en trouve place Charrette, le samedi, dans les bacs des brocanteurs qui bradent les successions.

Pourtant, je ne pouvais pas m’empêcher de laisser mon imagination courir et galoper… Non, je n’aurais pas su expliquer pourquoi elle tentait ainsi ma curiosité, cette lettre tombée par hasard dans ma boîte.

Puisqu’elle n’était pas pour moi.

Que le facteur s’était encore trompé.

C’était seulement une lettre égarée. A remettre à son juste destinataire. Voilà tout.

L’adresse calligraphiée indiquait le 55. Cela au moins était certain. Le 55 se lisait très nettement. Le facteur est presbyte, il se trompe beaucoup, ces numéros si joliment dessinés, avec leurs longues hampes, avaient pu l’induire en erreur… il avait confondu les 5 avec les 6, évidemment… j’habite au 66, côté pair. Et le 55… c’est en face. Un peu plus loin. Tout au bout de la rue.

La lettre était pour la dame du 55… Madame E.-C., 55 chemin Coquet… C’était tout simple. Et pourtant, cela aussi, c’était bizarre… Car qui pouvait bien écrire maintenant au domicile de la dame du 55… ?  Celle qu’on avait vu partir en ambulance cet été et qu’on n’avait pas vue rentrer. Celle de la vieille maison dont les volets dépeints ne s’ouvraient plus depuis au moins trois mois. On aurait pu supposer qu’au moins le courrier était réexpédié… depuis trois mois !

J’avais le temps – le temps, ma vie en déborde, désormais, de ce temps qui m’a tant manqué, autrefois… du temps à perdre et du temps à tuer, comme on dit, hélas, je n’en ai plus que trop ! Sans hésiter davantage, énervée de curiosité comme j’étais, j’ai descendu la rue avec la lettre – autant m’acquitter rapidement, n’est-ce pas, de ce petit devoir de voisinage. Et puis c’était – je dois l’avouer, je suis curieuse, terriblement curieuse – c’était aussi un prétexte pour approcher de la maison fermée. Je ne passe jamais de ce côté de la rue qui ne mène vers rien, tout au fond de l’impasse… M’y rendre les mains vides ? j’aurais eu l’air de le faire exprès.

Alors que là, c’était tout simple, tout naturel. Je déposerais la lettre dans la boîte, qui sans doute déborderait de publicités, je lèverais la tête vers les volets clos, j’écouterais le silence avec un petit frisson, comme on fait dans les maisons hantées. Peut-être, avec de la chance, la boîte serait-elle ornée d’une étiquette : « Prière de ne pas déposer de courrier, il n’y a plus d’occupant à cette adresse ». Quelque chose dans ce genre… Alors, je remporterais mon enveloppe, je serais autorisée à l’ouvrir, certainement, cette lettre, pour savoir à qui la renvoyer… On est autorisé, je pense, dans ces cas-là, pour trouver le nom de l’expéditeur, à ouvrir les courriers qui ne nous sont pas destinés… afin de pouvoir les renvoyer, il faut bien… non ?

Mais quand je suis arrivée devant 55, je l’ai tout de suis remarqué, l’un des volets était ouvert. L’un des volets ? Je me souvenais très bien qu’ils étaient tous fermés, le matin encore. C’est une maison dont j’aperçois la façade depuis le balcon de ma chambre. Et chaque soir et chaque matin, depuis plus de trois mois, je me faisais la réflexion : « Elle est encore fermée, la maison du 55 ». Alors un des volets ouverts… je l’aurais vu, forcément… Quelqu’un venait donc de l’ouvrir… Tiens tiens…

Au lieu de me contenter de glisser la lettre dans la boîte aux lettres rouillée, j’ai sonné.

Je ne la connaissais que de vue, la dame du 55 – bonjour-au-revoir-il pleut-il neige-il vente-il tonne-il gèle-quel temps-quel merveilleux soleil-à ne pas mettre un chien dehors-un véritable été de la saint-Martin-mais attendez les saints de glace-bonsoir madame-et bonne nuit à vous – sur le trottoir où on se croise, dans la queue de la boulangerie, devant l’arrêt du bus, vous savez ce que c’est. Rien de plus, elle est si discrète, la dame du 55, élégante et discrète, d’une élégance discrète, à moins que ce ne soit plutôt une élégante discrétion… En tout cas il y a des décennies qu’elle s’est installée là, et personne ne la connaît vraiment, dans le quartier. Mais entre voisines, c’est toujours mieux d’essayer de créer des relations courtoises. Et s’il s’agissait d’un nouvel occupant, c’était encore plus important, évidemment, de paraître accueillante… 

J’ai sonné encore.

La sonnerie, cette dois, a résonné longtemps, longtemps, étrangement, s’affaiblissant, se renforçant, s’atténuant puis reprenant encore, comme s’il lui fallait parcourir un espace particulièrement vaste, tordu de coudes et de recoins où le son aurait rebondi, avant de se perdre, et de rebondir encore.

J’ai attendu un moment, l’oreille aux aguets.

Enfin quelque chose a craqué dans la maison. Il y avait bien quelqu’un.

J’ai sonné de nouveau.

Cette fois il y a eu ce pas léger derrière la porte. Le battant enfin s’est ouvert en grinçant. Très lentement, comme avec effort.

Une femme toute frêle, attifée d’une perruque blonde et frisée qui glissait sur son front, a fini par passer la tête.

—Vous venez pour la lettre ? Je savais bien qu’elle finirait par arriver…

De sa main diaphane elle l’avait déjà saisie, déjà ouverte. Et elle la lisait avec de petits gloussements rieurs, en rougissant, comme… comme une jeune fille lisant une lettre d’amour. C’était peut-être une lettre d’amour, finalement, cette lettre fanée, avec son oiseau et son adresse en ronde. Une lettre d’amour ? Elle était si frêle, ma voisine du 55, elle semblait si fatiguée, si malade, sous sa perruque mal ajustée de jeunette… diaphane… vieillie sans doute plus que réellement vieille, jolie encore peut-être… mais tout de même… qui donc aurait bien pu lu envoyer de vieilles lettres d’amour ? D’ailleurs non, la lettre qu’elle avait retirée pour la lire de la vieille enveloppe usée paraissait neuve et fraîche, et même… – il me semblait bien… et même légèrement parfumée…

—Entrez donc, nous irons au jardin, bavarder un moment, entre voisines…

—Je ne voudrais pas…

Cependant, la dame souriait, elle avait rajusté sa perruque – qui ma foi lui allait fort bien -, elle semblait très aimable, elle avait une voix si douce, si jeune – et j’étais si curieuse.

—… vraiment pas…

Je suis entrée, la porte s’est refermée derrière moi et nous sommes restées toutes deux dans la pénombre. J’ai eu un grand frisson. C’était sinistre, là-dedans, en fait. Encore bien plus sinistre que je n’avais pu le supposer. La maison sentait le renfermé, il y faisait froid, l’humidité se plaquait sur la peau, reptilienne et gluante. 

—Je viens seulement de rentrer, vous m’excuserez… J’arrive à l’instant. Enfin, le temps que vous descendiez la rue, naturellement. Je vous ai aperçue, je me suis dépêchée… Mais je n’ai pas encore pu aérer. Je n’ai réussi à ouvrir que les volets de la cuisine, pendant que vous approchiez, vous ne marchiez pas très vite, heureusement, j’ai quand même réussi à les tirer… des volets de métal, si lourds, ah… ces vieilles maisons… ça prend tout de suite l’humidité, quand on laisse fermé. J’étais à l’hôpital, figurez-vous… depuis trois mois… que c’était long… trois mois… ! ils ne voulaient pas me laisser sortir… ils ne m’ont même pas aidée à me repeigner, à me remaquiller… ils vous laissent comme ça, là-bas, ils n’ont pas le temps, une vague toilette, et hop, au suivant ! Mais nous serons mieux au jardin, avec ce soleil. On se croirait encore en été, vous ne trouvez pas ? Je les aime, oh, comme je les aime, ces belles journées d’automne où l’été traîne un peu. On croirait que le temps fait halte, vous ne trouvez pas ? par pure bonté pour nous, pauvres voyageurs, le temps s’en vient faire halte dans un virage de soleil tendre, avant de regagner la grand route âpre de la saison d’hiver.

Le temps dans un virage de soleil tendre ? La grand route âpre de la saison d’hiver ? 

Ma voisine du 55, décidément, était une originale.

—Remarquez, les routes de tempêtes et d’effroi, les chemins rudes où on lutte, debout et arc-bouté contre le vent, je les aime aussi, il faut tout aimer, tout !

Vraiment originale, la dame du 55… elle qui m’avait toujours paru si discrète et élégante, si bon genre.

Une dame qui avait enseigné le grec, d’après ce qu’on m’avait dit. Et le latin. 

Je regrettais un peu d’être venue.

Mais elle marchait devant moi, gracieuse et charmante.

Et déjà nous étions dans la belle clarté tiède du jardin. 

Peut-être qu’elle n’avait pas eu tort, finalement, en parlant de cette halte du temps dans un virage de soleil tendre…

C’était un jardin qui aurait pu ressembler au mien, s’il n’avait pas été à ce point en friche. Un tout petit jardin clos de grandes dalles d’ardoise sombre, comme on en voit beaucoup dans le quartier, qu’envahissait le lierre, les orties géantes, et des chardons immenses hérissés comme des chandeliers. 

Un arbre solitaire dominait ce chaos végétal, un figuier si large, si majestueux, si tranquille, qu’on aurait cru qu’il veillait sur tout un verger. Le soleil de midi donnait à plein sur son immense feuillage.

Je n’ai pas pu m’empêcher de pousser un cri d’admiration :

—Vous avez un figuier… oh, un figuier ! 

—Oui, il est magnifique, mon figuier. Je l’ai longtemps trouvé biblique. Il me semble aujourd’hui qu’il est comme un être humain qui m’aurait attendue. Quand on a vécu longtemps dans le voisinage d’un arbre, on finit par se ressembler… vous ne trouvez pas qu’il me ressemble ? 

Décidément, ma voisine était très… j’ai tourné les yeux vers elle, sottement, pour vérifier… comme si elle avait dit malgré tout quelque chose de sensé que j’aurais pu vérifier… et j’ai vu le panier. 

C’était un simple panier d’osier, mais très grand et d’une belle paille luisante et rousse, dont l’éclat neuf avait ici quelque chose d’inattendu. On avait dû l’apporter depuis peu – comment, sinon, aurait-il résisté à ces pluies continuelles que nous avions eues en septembre ? Il attendait, plantureux, exposé comme un panier de nature morte, recouvrant entièrement la petite table de fer rouillée sur laquelle on l’avait posé.

Je n’ai pas eu le temps d’exprimer mon étonnement. Déjà elle m’avait enrôlée.

—Je vous ai préparé le panier. Prenez-le, prenez-le donc tout de suite ! Vous allez m’aider. Vous allez me cueillir les figues… Vous voyez comme il en y en a, cette année, l’arbre en est couvert… et les oiseaux, ah, ne m’en parlez pas, de ces écervelés ! les oiseaux les piquent du bec et puis ils les jettent, ici, là, n’importe où, n’importe comment, comme si elles n’avaient aucune valeur… on ne pouvait tout de même pas continuer à tout gâcher, les laisser perdre… Vous allez les cueillir, vous, et vous les emporterez.

—Les emporter ? Moi ? Je ne…

—Non, non, vous les emporterez, je vous dis, emportez-les, toutes, toutes, je vous dis, vous, vous, emportez-les toutes ! Vous les donnerez si vous ne pouvez pas les manger toutes ! vous les donnerez à tous ceux que vous rencontrerez, aux voisins, à vos enfants, à vos amis. Des fruits comme ceux-là, il ne faut pas, il ne faut jamais les laisser perdre, il faut les savourer, les donner, les distribuer, que tous en aient leur part. Vous me promettez de tout emporter n’est-ce pas, tout ?

—Mais vous ? Vous n’en mangerez pas ? Vous pouvez faire des confitures, si vous en avez trop. Je vous aiderai, si vous voulez, c’est promis, je vous les ferai, j’ai une très bonne recette…

—Des confitures ? Mon Dieu ! Cuire ces beaux fruits d’automne pour les conserver en avare ? Non, non, il ne faut rien mettre en réserve, rien remettre à plus tard, il faut que tout soit savouré, tout de suite… il faut les donner, je vous dis, les donner, qu’elles soient mangées pendant qu’elles sont fraîches, là, dans l’instant !

Cette petite femme frêle et diaphane, à peine convalescente, quelle énergie elle avait, soudain, quelle force en elle, quel désir, quel… – les mots, je ne sais pas pourquoi, se sont brusquement imposés à moi – quel amour de vivre… 

—Mais vous en mangerez quelques-unes, au moins, vous, quand même ? Nous partagerons, puisque vous tenez tant à donner, vous garderez ce que vous pourrez manger…

—Manger ? Comment pourrais-je en manger, voyons ? Vous n’y pensez pas… !

Elle avait eu un si curieux sourire que je me suis sentie stupide. J’avais dû dire une sottise… J’ai baissé les yeux, sans bien comprendre, mais assez honteuse… C’est à cet instant que je l’ai remarqué : elle avait remis la lettre dans son enveloppe, et elle la tenait à la main. Dans le jardin ? pourquoi donc ?

Sans plus protester, j’ai pris le panier, et j’ai commencé à cueillir les figues.

J’ai commencé par les plus sombres, les plus lourdes. Je choisissais celles qui me paraissaient belles, dédaignant les petites, les tavelées, les sèches et les pas-encore-mûres-qui-ne-mûriraient-plus.

—Non, cueillez-les toutes, je vous dis ! Toutes ! Il ne faut rien laisser perdre. Toutes ont leur saveur, vous verrez. Cueillez-les toutes.

Elle s’était placée sous l’arbre, et elle m’indiquait du doigt toutes celles que j’aurais voulu oublier. Je dus même grimper sur le tronc et m’aventurer sur les branches pour jeter dans le panier les fruits les plus inaccessibles. 

—Cueillez-les toutes ! N’en laissez aucune ! Celles qui sont mûres, faites attention, pincez la tige avec les ongles, qu’elles n’aillent pas s’écraser sous vos doigts. Et là, tenez, cette petite encore verte, vous pouvez l’attraper en vous penchant complètement !

Elle était impitoyable. Et moi, au péril de ma vie, j’obéissais. Je devais faire une drôle de figure, là-haut, en équilibre sur des branches incertaines, à pincer du bout des ongles des tiges capricieuses, à étirer des doigts tremblants vers des fruits minuscules qui se dérobaient, à me tordre en tous sens, moi qui suis rondelette et maladroite, avec mes bas filés sous ma robe de ménage et mes chaussures à talons plats. Mais elle était si impérieuse, la petite dame du 55, que je n’éprouvais aucune peur – aucune, même pas la peur du ridicule !

Le panier débordait de fruits, elle répétait toujours : « Toutes ! toutes, je vous dis ! J’en vois encore une, là, à gauche, à droite, tout en haut… et là, encore, encore, n’en laissez pas perdre une seule, même les plus vertes et les plus petites, même les plus véreuses et les plus ratatinées ont leur saveur… »

J’avais fini, apparemment, et je cherchais en vain d’autres fruits à récolter, quand un coup de tonnerre violent a éclaté. Le ciel était très noir depuis une demi-heure, mais, absorbée dans ma tâche, je n’y avais pas vraiment pris garde. J’ai glissé sur les fesses en bas de l’arbre, affolée, achevant de déchirer mes bas et de salir ma vieille robe. Là-haut, les éclairs ouvraient déjà le ciel comme un ventre lumineux, tandis que la pluie tombait sur le jardin devenu obscur et fangeux, comme l’eau lourde et rageuse d’un barrage qu’on aurait d’un coup débondé. 

Et elle ? elle, elle tournait lentement sous la pluie battante, les bras tendus, la bouche ouverte, comme une danseuse.

—L’orage, l’orage… c’est si bon, l’orage, aussi, si bon, si bon… il faut tout aimer, l’orage aussi, il faut l’aimer…

J’ai voulu l’entraîner à l’intérieur. Rien à faire, elle continuait à danser sous l’orage, fascinée. Sa perruque détrempée pendait sur ses épaules comme une chevelure de momie. La lettre dans ses mains se dissolvait en pâte grise. Elle tournait toujours.

J’ai couru jusqu’à la maison pour m’abriter sous la petite marquise du perron.

—Vous partez ? Déjà ? Pourquoi donc ? Vous n’aimez pas la pluie ? Il faut aimer la pluie, la tempête, et l’orage, aussi ! Mais les figues, au moins, n’oubliez pas les figues ! Vous avez laissé le panier. Pourquoi l’avez-vous laissé ? Revenez vite le prendre ! Et la lettre, prenez aussi la lettre, elle est en train de fondre ! Prenez la lettre aussi ! Ce sera pour vous… tout est pour vous…

Je ne sais pas pourquoi j’ai encore obéi. Cette petite femme qui prétendait relever de maladie, elle avait une énergie, une force de volonté… une colère de vivre – c’était cette nouvelle expression bizarre qui maintenant s’imposait à mon esprit, sans que je sache bien pourquoi.

Je suis revenue chercher le panier. Il était lourd, si lourd, de fruits, de boue, de pluie, de toute ma fatigue… J’étais trempée et épuisée, mais je n’ai pas lâché l’anse, j’ai traîné le panier de marche en marche jusqu’en haut du perron. La lettre, je l’avais fourrée en boule dans la poche de ma robe de ménage.

—La porte de la rue est encore ouverte. Vous avez tort de fuir, mais je ne vous retiens pas. On ne peut retenir personne. Personne, entendez-vous… tous s’en vont, toujours ! Alors allez-vous en, vous aussi, puisqu’il le faut, rentrez chez vous ! Mais surtout n’oubliez pas : les figues, mangez-les, donnez-les, pas de confitures, non, jamais de la vie, ne mettez rien en réserve !

Elle continuait à tourner sous l’orage, radieuse, minuscule, de plus en plus petite et diaphane derrière moi qui fuyais.

J’ai regagné la rue, puis, du plus vite que je pu, traînant toujours l’énorme panier, j’ai rejoint mon logement. Ouf. Ma voisine du 55, quelle originale, décidément !

 

L’orage a fini par se calmer. Comme elle me l’avait demandé, j’ai mangé ce que j’ai pu, puis j’ai distribué des figues à tous mes visiteurs de l’après-midi. A ma fille et surtout au petit, que j’ai gardé pendant qu’elle était chez le coiffeur – parce que le mercredi, bien sûr, il n’a pas école, le petit.

Le lendemain matin, j’en ai encore donné à la petite employée triste de la boulangerie, à monsieur Dumas que j’ai croisé comme tous les matins avec son chien, et à Mme Barbey, la veuve du kiosque à journaux. Et même à des passants qui attendaient l’autobus avec moi, rue Montaigne.

Un énorme panier, finalement, c’est vite écoulé. Au soir il ne m’en restait plus que quelques-unes, les moins belles, les plus petites et les plus vertes, les pourries et les ratatinées, celles que j’aurais cru immangeables. Pourtant, c’était vrai, ma voisine avait eu raison dans son délire de cueillette, j’ai été bien surprise en les goûtant : elles aussi avaient de la saveur. Une saveur à chaque fois différente, surprenante, intéressante, en tout cas pas du tout désagréable…

Et puis, vous savez ce que c’est. J’ai un peu tardé pour retourner au 55 rendre le panier bien nettoyé, avec la lettre tout à fait illisible tant l’encre avait coulé sous la pluie, mais que j’avais quand même fait sécher à plat, et bien sûr un joli pot de confiture dûment étiqueté – parce que je n’avais pas pu m’empêcher d’en faire, tout de même, des confitures, tout le monde en fait, des confitures, n’est-ce pas ? tout le monde en aurait fait, c’est évident, à ma place, des confitures, avec de si beaux fruits…

Je n’y suis donc allée finalement que la semaine suivante, en fin de matinée.

Tous les volets étaient de nouveau fermés. Je l’avais remarqué, bien sûr, depuis mon balcon, qu’ils s’étaient refermés dès le soir de ma visite, mais je m’étais dit qu’avec la dame du 55, des volets fermés, ça ne signifiait rien… Du moment qu’on n’avait pas revu d’ambulance et que personne ne l’avait vue partir… maintenant que je la connaissais, je l’imaginais très bien, ardente et dansant dans la pénombre en murmurant : « L’ombre, la nuit, il faut aussi aimer l’ombre et la nuit ! » Parce que c’était vraiment une originale, la dame du 55, une originale…

J’ai sonné. Plusieurs fois.

C’est le facteur qui m’a interrompue.

—Vous sonnez au 55 ? Pas la peine, il paraît que la dame est décédée. 

—Décédée ? Quand donc ? Vous devez faire erreur…

Je la voyais, là, devant moi, comme si j’y avais été, encore, au milieu du jardin, toute frêle mais si forte et ardente sous l’orage. Décédée ? Allons donc.

—Je peux vous préciser ça… on a eu un papier, hier, au centre de tri… un avis de la famille, pour la redistribution du courrier… j’ai la fiche, là, voilà… madame M. E.-C. : décédée le 6 octobre à 12h09, hôpital du Bout des LandesC’est écrit, là, regardez. Nous sommes bien au 55 chemin Coquelicot ?

—Chemin Coquet.

—Oui, oui, 55, chemin Coquelicot… c’est ça, c’est bien ça… madame E.-C., DCD le 6 octobre à 12h09, DCD… vous lisez ? Ça m’aurait étonné aussi que je me trompe. J’ai de la mémoire pour ces choses-là. Vous la connaissiez, vous, cette dame ? Si vous voulez l’adresse de la famille, pour les condoléances ? Ou bien si vous avez une lettre à renvoyer… je vois que vous avez une lettre à la main…

J’ai regardé l’enveloppe. Le papillon m’a regardée. Le cachet, l’adresse, tout le reste avait disparu sous l’orage, mais ce papillon, j’avais réussi à le sauver, il avait l’air de vouloir encore s’envoler. J’ai fait non de la tête, j’ai refermé ma main. La lettre, non, elle m’appartenait.

Le facteur n’a pas insisté. Il a repris sa tournée hésitante.

Moi, je suis restée encore quelques instants devant le 55. Le temps de reprendre mes esprits.

Un vertige m’avait saisie.

Certaines choses sont impossibles, et c’est moi qui dois me tromper. Ou bien c’est tout de même le facteur qui se trompe. J’ai vérifié sur le calendrier, en rentrant. Certainement je confonds, je perds la tête probablement… ou bien non, c’est le plus vraisemblable, le facteur s’est encore trompé, ils se sont trompés quelque part, tous, en remplissant leurs fiches… on met si facilement un chiffre à la place d’un autre, quand on remplit des imprimés. D’ailleurs, il est presbyte, le facteur, c’est évident, il se trompe tout le temps… à la poste, ils feraient mieux de lui offrir des lunettes neuves, ça gagnerait du temps sur la tournée, il faut le voir relever ses petits verres épais de myope à chaque boîte aux lettres, et approcher les adresses de son nez pour vérifier les numéros.

Car le 6 octobre, c’était bien mercredi, le jour où j’ai gardé le petit, le jour de l’orage qui a déraciné mes géraniums. Et c’est justement un peu après midi que j’ai cueilli les figues, dans le jardin du 55.

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Chapeau

Le trac, elle avait tellement le trac.

Pourtant, devant le miroir, avec ses crèmes et ses crayons, elle avait retrouvé un peu d’assurance. 

Car ça, au moins, elle savait… Elle avait été une professionnelle, autrefois… Cela semblait si loin, elle pensait avoir oublié, mais en maniant les pots, les pinceaux et les crayons, tout lui était revenu. Elle n’avait rien perdu de son savoir-faire, finalement.

Quinze ans, quand même, elle avait été dans le métier… quinze ans… dans le confort parfumé et feutré de l’institut… chez Monelle… Toutes ces années heureuses, elles étaient encore là, vivantes, au bout de ses doigts fatigués, dans la précision du trait, dans la délicatesse des nuances, dans la rapidité de la conception. Même si ensuite, aux abattoirs où elle avait encore été bien contente à son âge de retrouver un CDI, quand Monelle, après son accident, avait été obligée de liquider… même si là-bas, forcément, dans le froid et le dégoût, ses mains s’étaient engourdies et durcies, tandis que son coeur d’artiste…

On se fait à tout, mais pour s’y faire il faut défaire un peu de soi, chaque jour un petit tout petit morceau de soi, ça ne paraît pas, mais à force. A force, on se réveille un matin, les yeux collés, on se rendort de fatigue, puis on se lève en vitesse, affolée, et on court prendre le bus au bas de la rue, à peine peignée, sans s’être maquillée… et le lendemain… le lendemain, on se lève encore un peu plus tard, on ne fait même plus l’effort de se peigner.

De toute façon, même les abattoirs avaient fini par fermer. Liquidés. Liquider, quel horrible verbe, comme si tout, d’un seul coup, tout ce qui nous faisait exister et tenir, se mettait à couler, décomposé, mort et noirâtre, dans le fleuve lent du néant. De l’oubli. Le passé, le passé, non, surtout ne pas, ne pas s’accrocher au passé. Ne pas jouer les bois flottés. Ne pas se laisser aller. Redresser la tête, lutter contre le courant, regagner la berge, marcher, remonter des projets. N’importe lesquels. Des projets. On le lui avait assez dit. Ne pas flancher, jamais, toujours être debout. Avancer.

Et là, c’était bien un projet, quand même, qu’elle avait ? Un projet comme un autre. Pas plus idiot qu’un autre. Il n’y a pas de sot projet, il n’y a pas de sot métier. Elle y arriverait. D’ailleurs c’était tout à fait provisoire. Juste le temps de…

Si seulement elle n’avait pas eu ce trac.

Elle prenait plaisir à se maquiller, pourtant, devant le grand miroir un peu piqué, elle éprouvait même un vrai bonheur à retrouver les gestes, les sensations douces et poudreuses, sous les doigts, sur la peau du visage. Le bonheur de se dessiner un visage, de s’offrir un regard, un sourire, une peau de star – ou de clown, à vrai dire, mais quelle importance, du moment que c’était un visage à offrir aux regards.

Elle avait longtemps rêvé de devenir maquilleuse de cinéma. Ou de théâtre. Elle aurait pu, bien sûr qu’elle aurait pu. Il aurait suffi de tenter sa chance à Paris. De frapper aux bonnes portes. D’y aller au culot. Pourquoi est-ce qu’elle n’avait jamais osé ?  Le trac, toujours, le trac. Satané trac, qui avait paralysé sa vie entière.

Avec son expérience, son talent, elle aurait pu, après Monelle, au lieu des abattoirs, elle aurait pu, même si Ludo… elle aurait pu malgré tout monter quelque chose… un vrai, un grand projet. Au lieu de… Au moins, cette fois, elle avait pris sa décision. Un petit projet, d’accord, très provisoire, d’accord, mais c’était toujours un projet. Pas de honte à avoir. Elle irait au bout. Malgré le trac. Elle en était capable. D’une certaine façon, c’était… oui, une sorte de test. Une forme d’épreuve. Après cela elle le saurait vraiment, si elle aurait pu… si elle pouvait… enfin… si… prendre sur elle… accomplir une décision difficile, aller de l’avant… Bref, trac ou pas, il fallait. Elle allait s’en tirer.

Mais d’abord, réussir le maquillage. En faire une oeuvre d’art. Le masque blanc, d’abord, céruse épaisse et grasse, écrin de pâte à bien poser, pour accueillir l’autre masque.

Deux cercles rouges, un sur chaque joue, tourbillonnants comme la joie. Inversés parce que tout ce qui tourne peut se tourner et retourner en son contraire – aussi bien qu’inversement, c’est évident. Garder confiance.

Le tour des yeux large et bien dessiné. Reblanchir les paupières, pour couvrir parfaitement les sourcils, avant de les repeindre savamment un peu plus haut, sur l’arcade.

Accent aigu sourcil gauche, accent grave sourcil droit. Question-réponse, en somme. Quand on a des problèmes, il faut s’interroger, aller chercher en soi les réponses, c’est ce qu’on lui avait dit, l’autre jour, à l’agence, non ? 

Avec le rouge à lèvres élargir la bouche en sourire. Il suffisait de remonter les bords. Le sourire, c’est un code. Un simple demi-cercle sur une feuille de carton, c’est un sourire qui fait plaisir. Et l’essentiel n’était-il pas de faire plaisir aux gens ? Leur offrir un sourire. C’est une belle chose, d’offrir un sourire aux gens. Ils en manquent presque tous. A qui ne manque-t-elle pas, au fond, la joie, en ce monde où tout se liquide si vite ? Alors un vraiment beau sourire.

Maintenant les paillettes. En déposer partout sur le maquillage gras, qu’elles s’incrustent dans le masque comme des étoiles dans leur ciel, que ça brille, que ça pétille et que ça scintille sous les guirlandes de Noël. Sur la perruque aussi. Que ça brille, que ça vibre, que ça fasse danser les yeux des enfants. Et des autres aussi.

Mais ce léger frisson de ses mains… Cette transpiration sur les ailes de son nez, qu’il lui fallait essuyer avant de poser le nez de feutrine rouge… Ce trac, ce trac, oh, ce trac… si seulement elle pouvait l’oublier ce trac, qu’elle avait.

C’était la première fois, évidemment. On pouvait se dire que ça passerait, ensuite. On se fait à tout c’est évident. Mais ce trac, là, maintenant, comme ça, quand même, c’était tellement… tellement idiot !
Si ses mains n’avaient pas tremblé à ce point, elle n’aurait pas raté le sourcil gauche. Mieux valait l’effacer, recommencer. Un chiffon légèrement imbibé d’eau tiède, frotter doucement sans abîmer le reste du masque, ce ne serait rien, quelques minutes de perdues, et alors ? Il lui restait encore assez de temps.

Le costume, heureusement,  elle l’avait préparé et passé à l’avance. Elle n’y arriverait plus, maintenant, à agrafer les boutons pressions, avec ce trac qui crispait tous ses muscles.

Il était bien, le costume, d’ailleurs, franchement, il était bien. Rien à dire. Il tombait impeccable.

Un tissu bien chaud, en plus. Elle n’aurait pas froid. Ç’aurait été terrible d’avoir froid, alors qu’il fallait donner chaud aux coeurs.

Un très beau manteau, vraiment. Rien à redire. En velours. Du bon velours de coton épais  tout soyeux, couleur crème et bordé en fourrure de laine blanche.

Pas un costume moderne tout mince en synthétique. Un vrai beau costume à l’ancienne. Celui que Ludo mettait, dans le temps, pour amuser Nick. Un costume qui lui venait de son grand-père. On le gardait dans la naphtaline. Il paraît que c’est les Rois, qu’ils fêtaient, là-bas, dans le pays du grand-père. Mais Ludo le mettait toujours pour Noël. On n’allait pas acheter un autre costume exprès, puisqu’on avait celui-là.

Elle avait juste raccourci un peu les manches et reblanchi la fourrure avec un peu d’eau de javel – bien diluée, ça ne brûle pas. Le costume était un peu court pour Ludo, on voyait dépasser le bas de ses jeans, et que ça faisait bien rire Nick, un grand roi mage en jeans.

Il ne restait plus qu’à enfiler les bottines. Les petites bottines blanches imitation hermine qu’elle avait achetées un jour dans l’affolement des soldes, la dernière année de l’Institut, qu’elle ne se doutait pas de l’accident, du désastre où Monelle allait tout liquider – des bottes voyantes avec leurs grands poils blancs, qu’elle n’avait jamais osé porter, mais qu’elle avait quand même gardées, parce qu’elle avait tendance à tout garder, à entasser comme une avare les miettes de mémoire, à se raccrocher au passé, des bêtises qui l’empêchaient d’aller de l’avant, on le lui avait souvent dit et c’était vrai. Ludo le lui disait toujours, et il n’avait pas tort, et le conseiller, l’autre jour… il avait encore insisté, le conseiller, à l’agence : aller de l’avant de l’avant de l’avant ! Elle avait tellement de mal, toujours, à admettre l’évidence, à faire face, à passer à la suite. Monelle, les abattoirs, le divorce, le départ de Nick, les lettres de Morat-Tombini qui s’accumulaient depuis un mois, et qu’elle aurait dû ouvrir… Ne pas se laisser emporter comme un bois flotté. Réagir. 

Puisqu’elle avait eu cette idée, qu’elle s’était préparée, elle avait réussi à monter ce petit projet pas bête qui pouvait l’aider à s’en sortir, à … enfin avec ces lettres qu’elle recevait toutes les semaines, elle n’avait pas le choix. Il fallait bien faire quelque chose. Puisqu’elle s’était décidée. Dé-ci-dée. Préparée. Pré-pa-rée. Vraiment.

Le trac, cet idiot de trac, aujourd’hui, il n’allait pas l’empêcher de réaliser au moins ça, ce petit projet qu’elle avait fini par mettre au point, extrêmement modeste évidemment, peut-être même un peu idiot, mais qui était un début, qui allait lui prouver qu’elle était forte, qu’elle pouvait s’en tirer, qu’elle savait surmonter, qu’elle avait le cran de…

En tout cas les bottines auraient au moins fini par servir à quelque chose. Elles étaient marrantes, en fait, kitsch et marrantes, juste ce qu’il fallait. Tant pis si la gauche appuyait un peu sur son cor, il ne s’agissait pas de marcher, seulement de rester un moment immobile, à jouer de la trompette.

La trompette. Ah, la trompette, c’était le plus dur… Ce trac, le trac qu’elle avait, lorsqu’elle pensait à la trompette !

Pourtant.  Puisqu’elle s’était préparée. Pré-pa-rée. Entraînée. Tous les jours, elle avait répété, elle n’avait rien laissé au hasard. Mieux que préparée, elle était prête. Bien sûr qu’elle était prête.

Une belle petite trompette, astiquée, couchée dans son étui soyeux comme un bijou. Dans une trompette comme celle-là, on pouvait souffler, s’époumoner, ça plairait toujours même si. 

Ouvrir l’étui pour vérifier… oui, elle y était toujours, et elle luisait, elle brillait comme un sou… enfin, comme un son –  un son très pur lancé dans l’air glacé des rues en fête.

Refermer l’étui soigneusement, qu’il n’aille pas s’ouvrir en route – laissant choir l’instrument dans la boue noire du caniveau. Non, jamais !

Pourvu seulement qu’elle arrive à. Oh, ce trac ! Qu’elle arrive à… En public…

Elle sentait des gouttelettes de transpiration froide rouler sous son nez de feutrine.

Le trac. Oh le trac. Le trac, cette vague d’eau sale et froide, qui montait dans son corps, envahissant et noyant tout son être.

Elle avait toujours eu le trac, de toute façon, quand il s’était agi de jouer en public. Même dans les défilés où pourtant le son aigu de son instrument se perdait dans le fracas du groupe.

Pourtant, étant jeune, elle avait appris très correctement à l’harmonie municipale. Et elle se défendait aussi bien, finalement, que ceux qui n’avaient pas le trac. Elle se débrouillait plutôt pas mal, c’était ce que tout le monde disait, et pendant les défilés, elle voyait les regards des garçons se poser sur ses lèvres arrondies et tremblantes.

Déjà rien que ça, à l’époque, ces regards curieux des garçons, ça lui donnait un trac terrible. Juste de penser qu’on la regardait jouer, même si on ne l’entendait pas bien.

Alors maintenant…  ! Qu’elle n’avait plus vingt ans. Plus du tout. Qu’elle n’avait plus le souffle – elle avait trop fumé, dans la période sinistre des abattoirs. Dire que chez Monelle elle avait réussi à arrêter complètement… Et puis il n’y avait pas si longtemps qu’elle s’y était remise, à la trompette. Depuis qu’elle avait du temps à elle – c’était le bon côté, depuis qu’ils avaient liquidé, qu’elle n’arrivait pas à retrouver, c’était le bon côté, elle avait le temps – elle arrivait à s’entraîner presque tous les après-midis, quand les voisins du dessus étaient partis, naturellement, puisqu’eux ils travaillaient, pour limiter les histoires… Seulement on ne pouvait pas rattraper les années perdues… il fallait reconnaître qu’elle n’avait plus son aisance d’autrefois. Et déjà autrefois elle se débrouillait plutôt pas mal, d’accord, mais pas non plus…

Tout de même, ce trac, c’était idiot, elle n’avait prévu que des trucs très simples, sus par coeur depuis l’enfance. Des petits refrains de Noël entraînants que tout le monde connaissait. Evidemment, même sur des morceaux simples, quand on manquait de maîtrise, on n’était pas à l’abri d’une fausse note. Et alors ? Une fausse note, cou-ack ! Ce ne serait rien, une fausse note, qu’une note un peu marrante qui ferait rire les gens… la trompette saluerait et brillerait  dans la lumière comme la joie, et c’était tout ce qu’il fallait.

Le temps était beau, encore heureux, c’était une chance… Beau, mais froid quand même. Pas beaucoup au-dessus de cinq. Elle n’avait jamais supporté le froid. C’était devenu une obsession, le froid, à la fin, aux abattoirs. Bah, le froid… dans le manteau en bon velours épais… elle serait tout à fait cosy, comme disait Monelle, dans le temps…  cosy, c’était un des mots préférés de Monelle. Non, le froid, ce n’était rien, avec ce manteau-là, c’était le trac, surtout, qui… La peur de ne plus savoir, de laisser déraper ses doigts sur les pistons, de laisser son souffle tremblant la trahir. Sacrée bêtise, le trac. C’était pourtant si simple, de jouer quelques airs, juste un petit moment de fête, dans l’ambiance de Noël, faire plaisir aux gens… c’était tout naturel, elle avait participé à tant de défilés, autrefois, c’était bon, de jouer pour les autres, de donner un peu de plaisir aux enfants, aux vieux qui s’arrêteraient avec leurs chiens. D’ailleurs, même si elle faisait une ou deux fausses notes, sous son masque clownesque et dans son costume fourré, personne ne pourrait la reconnaître, elle n’aurait pas à avoir honte… et puis même, quelle importance ? du moment qu’elle était là pour la joie et la fête… Non, ce trac, c’était complètement idiot.

Elle allait se lancer, c’était tout, et ça irait. Comme autrefois, dans les défilés de la Lyre amicale, quand l’angoisse du début finissait par se dissiper, dans l’ardeur de la musique et la chaleur du groupe.

Elle prit la trompette et commença à jouer « De bon matin, j’ai rencontré le train… sol-sol, ré, sol… » La voisine frappa aussitôt un grand coup contre le plafond. Celle-là. Elle était donc rentrée manger, aujourd’hui ? Ou alors on l’avait virée elle aussi ? Virée, liquidée, bien fait.

Continuer quand même. Ne pas se laisser intimider. Ce n’était pas parce qu’elle avait un grand appart avec balcon, cette… enfin… qu’elle allait faire la loi.

« …de trois grands rois qui allaient en voyage… ». La voisine frappa encore. En rythme. Drôle de tambour. C’est du Bizet, crétine ! 

Pourtant, avec la sourdine, franchement, le son ne portait pas trop. Une sourdine extra. Une bubble wah-wah. Empruntée exprès pour l’occasion. C’était toujours gênant de demander, mais pour une fois elle avait osé, et un ancien de la fanfare qui s’était essayé au jazz, dans le temps, avait bien voulu la prêter. Indispensable, la wah-wah. Pour la joie, pour la fête. De la joie, de la fantaisie, de la légèreté, c’était ce qu’il fallait. Bulles de joie, de fantaisie, bulles de Noël plein la rue. Wah wah, bubble wah-wah !

« ….de trois grands rois dessus le grand chemin ». 

Le grand chemin.

Le grand trac, oui.

Oh, ce trac, qu’elle avait.

Tant pis. Ne plus y penser. Y aller. La pendule marquait 13 heures. Il était temps. Se décider. Partir.

Dans sa hâte elle frôla la pile de lettres posées sur la table. L’une d’elles tomba à terre, s’écrasa du côté du tampon SCP Morat-Tombini et se recouvrit de paillettes envolées du manteau. Pas la peine de ramasser. On verrait ça après, quand elle rentrerait avec… enfin quand elle aurait… que ça irait mieux.

Partir. Se dépêcher. Le bus passerait dans dix minutes. Enfin plutôt quinze. Mais il valait mieux prendre une petite marge. Au cas où il serait en avance. Ils passent en avance, en banlieue, les bus, souvent, pour gagner du temps ensuite en ville dans les embouteillages. Au cas où… où sa montre retarderait, on ne sait jamais. Enfin au cas où.

Le trac. Ce trac. Oh ce trac.

Elle était déjà arrivée à la porte et peinait à introduire la clé dans la serrure, quand elle eut, soudain, l’idée.

Une idée magnifique qui allait tout changer : emmener le petit tabouret de bois pliant. Le tabouret sculpté à deux marches qui lui servait à poser ses plantes. Le tabouret changerait tout. Debout sur le tabouret dans son costume, avec la trompette qui luirait au-dessus des passants, elle aurait quelque chose de surnaturel, de magique.

Le trac, ça donnait des idées, finalement, ça stimulait l’imagination, le trac. Car c’était une idée épatante. Hissée sur le petit tabouret, elle aurait une allure… une silhouette… En tout cas elle se sentirait plus grande, beaucoup plus grande, beaucoup plus forte, beaucoup plus… beaucoup moins…

Dans la rue personne ne se retourna en la voyant passer. A cette époque de l’année, ça n’étonnait personne, une femme maquillée en costume de fête tenant un tabouret et un étui à musique.
Tout allait bien, tout irait bien. Elle s’arrêta, posa ses paquets, tendit ses deux mains devant elle pour voir : elle ne tremblait presque plus. Tout allait bien.

Mieux que bien.

On ne peut mieux.

.

Et… oh non ! 

Elle était déjà à l’arrêt du bus lorsqu’elle s’aperçut qu’elle l’avait oublié.

Oublié ?

Non !

Si. Oublié. Oublié. 

Se dépêcher revenir se dépêcher ne pas perdre un instant courir.

En courant elle pouvait.

Y arriver.

Courir se dépêcher courir.

Pas moyen pas moyen

de s’en passer

faire vite. 

Elle pouvait.

Elle courait à perdre haleine, s’empêtrant les bottines dans le bas du costume. Le tabouret la gênait et la trompette tanguait dans son étui, heurtant les parois soyeuses à coups lourds qui faisaient se retourner les passants. Mais il fallait courir, courir. Avec de la chance elle aurait encore le bus de 13h15. Pas question d’attendre celui de 15h30 qui arriverait trop tard en ville. Se dépêcher, rouvrir la porte d’un coup de clé, le prendre sur le buffet du séjour, refermer la porte en vitesse, pas le temps de ranger le chapeau dans l’étui à trompette, filer, courir, courir, elle y arriverait, elle allait s’en tirer.

En le calant bien sur la perruque, même si elle courait encore plus vite au retour,

à perdre haleine

à ne plus avoir souffle.

Courir, de toutes ses forces courir, elle était forte, elle le pouvait.

Bien calé sur sa tête il ne tomberait pas.

Le chapeau.

Le chapeau de velours haut de forme à fond de carton rigide qu’elle avait marchandé la semaine précédente exprès au vide-grenier de la Bouteillerie.

Le chapeau ravissant.

Qu’elle avait oublié. Pourquoi donc ? Oh, pourquoi ?

Le chapeau.

L’indispensable chapeau.

Le chapeau jaune comme beurre frais,

le chapeau qui,

artistement posé un peu de travers sur sa perruque bleue,

lui donnerait vraiment un air de joie

quand elle arriverait

rue Royale.

Le chapeau.

Le chapeau tiède

qu’elle poserait sur le sol

glacé.

Le chapeau rigolo

qu’elle poserait devant le tabouret,

après avoir pris soin d’y nicher une pièce luisante.

 

Avant de reprendre son souffle

et sa trompette,

 

et de grimper

là-haut.

.

.

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Le sac

Le gamin s’avançait toujours sur le chemin fangeux. Un tout petit gosse tout maigre et pieds nus, avec un T-shirt rouge trop court qui laissait voir son nombril saillant, et un short kaki bien trop grand, qu’une ceinture de ficelle retenait sur son ventre. Un enfant pauvre d’un des villages voisins, qui serrait dans ses bras un vieux ballon de football à moitié dégonflé et maculé de boue. Quel âge, le gamin ? Quatre ans, cinq ans, peut-être même six, est-ce qu’on pouvait savoir ? ils étaient tellement malingres, les gosses, dans le coin. 

Derrière la palissade de bambous, l’homme en treillis avait déjà appliqué son fusil sur la fente étroite qui lui servait de meurtrière. L’homme casqué, caché et chaussé de Rangers qui allait tuer un enfant aux pieds nus.

Un jeune enfant noyé dans son sang, un ballon crevé se couchant immobile sur un chemin de boue, ça n’avait aucun sens. Mais l’homme en treillis ne se demanderait pas si cela avait ou non un sens, de tuer cet enfant, de crever ce ballon, de mêler de sang rouge cette argile grise et lourde. L’homme en treillis avait ordre de surveiller la piste et de tuer tous ceux qui approchaient de la palissade. L’homme en treillis avait le crâne bas et lourd sous son casque verdâtre. L’homme en treillis était de ceux qui exécutent les ordres. De ceux qui exécutent.

Cependant le petit avait ralenti le pas, il hésitait, mais il avançait toujours. Les yeux à terre, serrant son ballon dégonflé sur son nombril saillant, il paraissait chercher quelque chose, il ne semblait pas remarquer la palissade.

Lève les yeux, gamin, oublie le rêve où tu te perds, lève les yeux vers le réel qui n’a pas d’autre forme que cette palissade hérissée creusée de meurtrières, et regarde, face à toi, au fond de l’oeil de crocodile que dessine la fente verdâtre du treillis de bambous, la prunelle ouverte et luisante du canon qui te vise.

Lève les yeux, gamin, regarde, tu sais ce que c’est, un fusil, tu sais ce que c’est, un homme qui vise, on sait cela à la naissance, ici, lève les yeux, gamin, ouvre les yeux, et fuis, fuis, fuis, de toutes tes forces fuis !

Bon sang petit, qu’est-ce qui te prend, de continuer à avancer, de regarder le sol sans rien comprendre ? Qu’est-ce que tu cherches, bon Dieu, sur ce chemin dégoûtant qui te mène à la mort ?

Faire quelque chose. Agir. Sauver l’enfant, tout de suite.

Abandonner le sac trop lourd dans ce creux mort de l’arbre. Ramper dans la boue sans bruit. S’approcher de l’homme au treillis pour le surprendre par derrière. Fondre sur lui brusquement et l’immobiliser. Le coup partirait en l’air. Alors, sans hésiter, s’emparer du fusil. Assommer le type d’un coup de crosse. Revenir chercher le sac. Fuir avec l’enfant, rejoindre son village où ils trouveraient tous deux de l’aide. C’était si simple. Ramper. Approcher sans bruit. Immobiliser l’homme et le désarmer. Vite. Se dépêcher.

L’enfant, qui n’était plus qu’à une vingtaine de mètres de la palissade, s’était tout à fait arrêté. Agenouillé il tâtait le sol. Quand enfin il eut trouvé un endroit presque sec, précuationneusement, il posa son ballon. Puis il se recula.

Derrière les hauts bambous, l’homme au treillis continuait à viser. Il n’était pas pressé, il consentait à attendre un peu. Il aurait suffi que l’enfant renonce. Qu’il comprenne, qu’il recule. Mais l’enfant, indécis, regardait toujours le sol. Il avança un pied et le posa sur le ballon. Puis il shoota, tout doucement, juste pour voir. Le ballon dégonflé roula maladroitement en direction du marais. Le marais, c’est ça ! cache-toi là, gamin ! roule au marais, cache-toi dans l’eau noire, et puis rampe, et fuis ! Fuis, gamin, fuis ! Vite, gamin, on n’a plus le temps. Se dépêcher. Se dépêcher.

Mais d’un geste adroit de danseur, le gamin avait déjà ramené le ballon sous son pied. Puis il le poussa de nouveau, très légèrement, du bout de ses orteils libres et nus, avec une surprenante élégance. De nouveau la trajectoire du ballon dégonflé dévia vers le marais. De nouveau, du bout de son pied nu de danseur, le gamin l’arrêta habilement. 

Depuis l’arbre, on voyait très bien la nuque de l’homme, entre le casque et le treillis, elle respirait comme si elle seule avait été vivante. Chaque inspiration de l’homme soulevait et gonflait sa peau plissée, comme une joue de crapaud brun. Ce n’est pas beau un homme qui respire lorsqu’il s’apprête à en tuer un autre. Ce n’est pas beau, un homme qui halète dans l’air moite en visant un gamin.

Cependant l’enfant s’était de nouveau arrêté. Il tenait son ballon sur son ventre, comme un bouclier dérisoire, et il regardait la palissade de bambous avec curiosité. 

La palissade. Enfin tu la regardes. Une palissade de bambous taillés en pointes de piques. Tu as compris, petit ? Observe bien, gamin. La gueule ouverte du fusil, veillant comme un serpent, là, dans la meurtrière, ça y est, tu l’as vue ?  Tu l’as vu, l’éclair noir de la prunelle du type qui s’apprête à te flinguer ? Tu l’as saisi, tu l’as bien mesuré, ce trou de tous les enfers qu’on appelle un canon ? Fuis, je te dis, fuis  ! 

Il aurait fallu crier.

Hurler.

Crier crier « Va-t-en, sauve-toi, gamin !  » Hurler hurler.

Peu importait que l’enfant parle une autre langue que la sienne. Ces appels-là, en toutes les langues, on les comprend toujours immédiatement.

Il aurait voulu crier crier hurler hurler, pour que le gamin prenne peur et détale. Mais il ne pouvait pas crier, il ne pouvait pas hurler, l’homme au fusil se serait retourné, il l’aurait vu aussitôt, mal dissimulé qu’il était derrière l’arbre. Et c’est lui que l’homme au treillis aurait abattu le premier. Avant de braquer de nouveau son arme sur le gamin terrifié.

Une seule chose à faire. Laisser le sac dans ce creux noir de l’arbre. Ramper dans la boue. Le plus vite possible. Se dépêcher. Sauter sur l’homme et le désarmer. L’assommer.

Le gamin avait reposé son ballon sur le sol et il s’amusait maintenant à le faire tourner sous son pied, tout en rond. Sans doute qu’il rêvait qu’il s’entraînait sur un stade. Peut-être au fond qu’il ne savait pas, pour les palissades. Que personne ne lui avait encore expliqué, pour la guerre, les soldats, les camps retranchés. Ce n’était qu’un très jeune enfant, après tout. Un tout petit enfant savant au jeu aérien des ballons, qui ne connaissait pas encore les jeux sombres et grossiers des guerriers.

Plus le temps de réfléchir, plus le temps d’attendre.

Il s’élança. Dans la boue son corps souple glissait sans bruit. Mais le sac qu’il avait continué à tenir de sa main droite et qu’il devait hisser au-dessus de la fange… saloperie de sac… le sac le gênait. Le sac le retardait. Trop lourd. Il savait bien qu’il aurait dû le laisser. Pourquoi est-ce qu’il ne l’avait pas laissé derrière lui ? Il serait venu le rechercher, ensuite, c’était le plan. Maintenant, c’était trop tard pour s’en débarrasser… Il ne pouvait pas le laisser couler dans ce marais, non, il ne pouvait pas… sûrement pas, toute sa fortune, ce sac… C’était tout à l’heure qu’il aurait fallu. Dans le creux mort de l’arbre, bien au sec… Mais il n’était plus temps de regretter. Trop tard pour revenir. Il fallait ramper, de toutes ses forces glisser sans bruit malgré le poids du sac, se poussant du bras gauche, vers l’homme au fusil.

L’enfant était à une douzaine de mètres de la palissade maintenant. Il s’amusait à dribbler.  Mais à dribbler… oh ! en artiste…  ! Le ballon tournait avec une grâce stupéfiante sous ses pieds de danseur. On aurait cru un oiseau capturé et charmé dansant avec son maître. Il s’y connaissait, le gamin. Quelqu’un devait avoir la télé, au village… Un gamin doué comme ça, quel avenir il avait… un dieu, ce gamin… ah, plus tard, celui-là, il fallait qu’on en fasse un champ… 

Il vit la nuque de l’homme se soulever plus lourdement. Il vit l’index de l’homme se poser  sur la gâchette.

D’une main, sans cesser de ramper, il ouvrit la fermeture du sac, dégagea l’appareil, et poussa la mollette. L’écran s’alluma.

Soudain, l’enfant shoota, d’un seul coup de pied si juste, si parfaitement maîtrisé, que son vieux ballon mou s’envola dans l’air moite comme un oiseau jeune et libre, très haut, si haut – avant de venir doucement se coucher juste au pied de la palissade. Au centre exact de la rangée des bambous hérissés. Dans le demi-cercle de menthe fraîche qu’on avait laissé vivre, sous la fente noircie où veillait le canon. Quand on jouait à la marelle, jadis, ce petit demi-cercle, au bout du grand chemin, dans le grand carré retranché du ciel, est-ce que c’était le paradis ou l’enfer qu’on l’appelait ? Quelle importance ?

But, ça s’appelait, aujourd’hui. Le gamin bondissait de joie. But.

Cette grâce, bon sang, cette façon souple qu’il avait de se soulever hors de terre comme il se serait envolé ! Qu’il était doué, ce gosse… qu’il était beau, comme ça, à bondir comme on rêve. Un dieu, ce gamin, un dieu-oiseau, un oiseau-dieu… un futur champp…

L’homme en treillis ajustait sa visée, accentuant la pression de l’index sur la détente… dans une seconde il aurait…

Sur l’écran qu’il tenait au-dessus de sa tête, l’enfant se découpait avec une netteté fascinante. Soudain, à l’ouest, un rayon de soleil couchant se fraya un passage dans les nuages épais. Comme pour mieux voir.

La silhouette légère et souple, dans son élan ailé, avait, en contre-plongée sur la piste en surplomb, quelque chose d’éternel. 

Un cadrage impeccable. Une image d’exception. Cet éclairage, enfin, ce contre-jour si juste…

L’instant, l’instant parfait, qui ne doit pas mourir.

Il appuya sur le déclencheur.

A l’instant précis où la balle traversait le crâne de l’enfant bondissant.

Un quart de seconde plus tard le gamin s’effondrait sur le sol, pantin raidi dans une mare de sang fangeuse.

Il eut tout juste le temps de penser que la photo, saisie à l’instant précis où la balle avait frappé, dans l’élan ultime, serait parfaite. La meilleure prise de toute sa carrière. Il avait bien fait d’attendre, après tout. Il avait bien fait de le traîner dans la merde, son sacré sac trop lourd.

Mais l’homme au fusil s’était déjà retourné.

Le flash. Bien sûr. Le flash. Comment il avait pu ? il avait activé le flash. Le tireur avait vu l’éclair. Forcément. Merde. Contre-jour… déboucher les ombres… préciser les contours du sujet en mouvement… réflexe professionnel. Réflexe et merde ! cette langue de lumière rebondissant sur les bambous, le flash cobra. Comment il avait pu ? Comment il avait pu oubl… ?

La seconde balle traversa l’appareil avec un son métallique, avant de se ficher tout au fond de son oeil.

Merde, pensa-t-il encore tandis qu’il s’enfonçait dans la boue sous un flot de sang tiède.

Merde. La photo.

Le troisième coup de fusil lui traversa le coeur.

La meilleure de toute ma carrière, pensa-t-il encore. Elle valait le coup, celle-là. Merde.

Et il s’abattit dans la fange, tandis que l’appareil brisé que son poids entraînait se noyait dans son sang.

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